Les jeunes enfants se développent normalement sur le plan social malgré la pandémie de coronavirus

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Un enfant d’un an pendant une étude utilisant l’eyetracking, qui ana
Un enfant d’un an pendant une étude utilisant l’eyetracking, qui analyse le comportement du regard.

Maladie et mort, mais aussi isolement social et problèmes psychiques - les conséquences de la pandémie de Corona sur la société sont immenses. Mais qu’en est-il des plus petits de la société : les nourrissons ? Des chercheurs de l’université de Zurich montrent que les parents et les personnes proches suffisent à atténuer les effets négatifs sur le développement social des jeunes enfants.

La pandémie de COVID-19 a eu et a toujours un grand impact sur la vie sociale de tous. Du jour au lendemain, les gens ont quitté leur domicile pour travailler, ont pris leurs distances et se sont recouverts la moitié du visage d’un masque d’hygiène. Cela n’a pas épargné les enfants et les adolescents, ni les adultes. Mais l’influence des changements liés à la pandémie sur les plus jeunes n’a pas encore fait l’objet de beaucoup de recherches.

Le suivi du regard est fondamental pour le développement social

Des chercheurs de l’Université de Zurich (UZH) ont étudié si les jeunes enfants nés pendant la pandémie avaient un comportement social différent de celui des enfants du même âge nés avant. Ils se sont concentrés sur la capacité des petits à suivre le regard d’une autre personne. Cette capacité est fondamentale pour pouvoir avoir des interactions sociales, établir des relations et développer le langage", explique Stephanie Wermelinger, chercheuse à l’Institut de psychologie de l’UZH sur la psychologie du développement chez les nourrissons et les enfants. Cela se manifeste par exemple chez les personnes atteintes d’autisme, qui sont limitées à cet égard : Leur interaction avec la société peut être plus difficile.

80 jeunes enfants âgés de 12 à 15 mois ont participé à l’étude. Ils ont regardé différentes vidéos dans lesquelles une personne dirigeait son regard vers l’un des deux objets. La mesure des mouvements oculaires a permis de déterminer à quelle fréquence et à quelle vitesse les enfants suivaient le regard de la personne. Les chercheurs ont ensuite comparé ces données avec celles de 133 enfants dont le comportement visuel avait été analysé avec la même méthode avant la pandémie.

Les parents et les personnes de référence amortissent les effets de la pandémie

Les résultats ne montrent pas de différences significatives de comportement entre les enfants ayant vécu une pandémie et ceux n’en ayant pas connu. Dans les deux groupes, ils suivaient le regard de la personne aussi souvent et aussi rapidement. Bien que les nourrissons aient vu moins de personnes pendant la pandémie et qu’ils aient interagi avec plus de personnes masquées, ils ne semblent pas se développer différemment des enfants avant les changements liés à la pandémie.

’Nous partons du principe que les interactions sociales inchangées avec les parents et les personnes de référence dans le cadre domestique sont suffisantes pour atténuer un éventuel impact de la pandémie de Corona sur les jeunes enfants’, explique l’auteur de l’étude, Mme Wermelinger. Ces contacts pourraient donc suffire à fournir aux nourrissons suffisamment d’input social pour acquérir des compétences sociales et émotionnelles telles que le suivi du regard.

La littérature :

Stephanie Wermelinger, Lea Moersdorf, Moritz M. Daum. How experience shapes infants’ communicative behaviour : Comparing gaze following in infants with and without pandemic experience. 29 juin 2022. Infancy. DOI : 10.1111/infa.12488