La coopération chez les poissons sert à agrandir le groupe

      -      English  -  Deutsch  -  Français   -  Italiano
Attaque d’un mâle reproducteur contre un prédateur menaçant. Sur la photo,Attaque d’un mâle reproducteur contre un prédateur menaçant. Sur la photo, on voit également des assistants, les bénéficiaires de cette attaque - cela illustre l’avantage (génétique) de forme dont jouissent les assistants de couvaison dans leur groupe en raison de la protection offerte par les autres membres du groupe. © zvg

Dans les grands groupes, les chances de survie des membres sont souvent plus grandes que dans les petits groupes. C’est pourquoi, chez certaines espèces de cichlidés, des membres du groupe sans lien de parenté aident à l’élevage de la progéniture. Des chercheurs de l’Université de Berne ont maintenant pu démontrer pour la première fois dans une étude expérimentale que l’aide à effet altruiste peut se développer par sélection naturelle, en augmentant de manière ciblée la taille du groupe et en augmentant à long terme les chances de survie des personnes qui aident à la couvaison.

La coopération est très répandue dans la nature : à l’exception de l’homme, elle est surtout visible chez les insectes sociaux comme les fourmis et les abeilles. Chez ces dernières, le soin coopératif du couvain s’explique facilement du point de vue de l’évolution, car les assistants sont apparentés à leurs protégés. C’est différent chez les cichlidés coopératifs, où de nombreux assistants ne sont pas apparentés au couple qu’ils aident à élever leur progéniture’, explique Michael Taborsky, responsable de la nouvelle étude. Pourquoi donc des membres du groupe sans lien de parenté aident-ils à élever les petits du couple reproducteur ? Un article publié dans Biology Letters par Irene García Ruiz et Michael Taborsky de l’Institut d’écologie et d’évolution de l’Université de Berne montre comment une telle assistance altruiste peut se développer par sélection naturelle.

La taille du groupe est importante pour la survie

Les cichlidés étudiés sont des poissons hautement sociaux, largement répandus le long de la côte rocheuse du lac Tanganyika. Ils forment des groupes de taille variable et travaillent ensemble pour défendre le territoire, repousser les prédateurs et creuser des cachettes permettant d’élever les alevins en toute sécurité. Des études antérieures ont montré que les membres de grands groupes survivent mieux que ceux de petits groupes en raison d’une meilleure protection contre la pression de prédation massive à laquelle ils sont confrontés. García-Ruiz et Taborsky ont donc émis l’hypothèse qu’il pourrait être avantageux pour tous les poissons d’un groupe d’augmenter la taille du groupe - cela pourrait inciter les poissons qui ne se reproduisent pas eux-mêmes à soutenir la productivité d’un couple reproducteur. Pour vérifier cette hypothèse, ils ont testé si les bénévoles étaient plus enclins à investir dans les soins aux larves dans les petits groupes que dans les grands groupes. Après avoir éliminé expérimentalement les explications alternatives, telles que l’aide imposée par les poissons dominants, les effets potentiels de parenté ou la possibilité d’alléger la charge de travail en la partageant dans les grands groupes, les auteurs ont constaté que les bénévoles des petits groupes apportaient effectivement une aide plus importante sous forme de défense contre les prédateurs d’œufs présents. Comme les prédateurs ne représentent pas une menace pour les bénévoles, ce comportement est altruiste", explique Irene García Ruiz, première auteure de l’étude. Il en va de même pour le creusement de la cavité de reproduction, un service rendu par les bénévoles pour protéger la couvée.

La taille des bénévoles influence la spécialisation dans différentes tâches.

Un résultat important de notre étude est que seuls les grands auxiliaires augmentent la défense contre les prédateurs d’œufs", explique Irene García Ruiz. Les petits auxiliaires s’occupent plutôt des soins aux œufs, dont le nettoyage et l’oxygénation des œufs font partie. La différenciation des tâches spécifiques à la taille des assistants chez ces cichlidés peut refléter des capacités différentes qui influencent à la fois l’efficacité et les avantages de la taille du groupe pour les différentes classes d’âge", explique Michael Taborsky. Par exemple, les individus plus grands et de rang plus élevé qui attendent de prendre la position de reproduction peuvent aider davantage, car ils sont plus susceptibles d’hériter du territoire et d’obtenir des avantages supplémentaires en fonction du nombre d’assistants dans le groupe.

Les résultats de cette étude confirment pour la première fois de manière expérimentale les prédictions théoriques selon lesquelles l’aide altruiste peut se développer par sélection naturelle en augmentant de manière ciblée la taille du groupe et en augmentant à long terme les chances de survie des personnes qui aident à la couvaison.