La génétique comme instrument de protection des chimpanzés menacés

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Grâce à des comptages génétiques, une équipe de recherche internationale détermi
Grâce à des comptages génétiques, une équipe de recherche internationale détermine la taille, la composition et la répartition de la population de chimpanzés sur le flanc ouest du massif de Nimba.
Les chimpanzés d’Afrique de l’Ouest en Guinée sont menacés par l’exploitation minière. A l’aide d’une approche génétique inédite, des chercheurs et une équipe internationale ont collecté des informations sur la taille de la population et la structure de la communauté de cette espèce menacée. Ces données constituent une base importante pour évaluer l’impact de l’exploitation minière.

Le chimpanzé d’Afrique de l’Ouest figure sur la liste rouge de l’Union internationale pour la conservation de la nature (UICN) comme étant en danger d’extinction. La réserve naturelle des monts Nimba, un site classé au patrimoine mondial de l’UNESCO situé à la frontière entre la Guinée, le Liberia et la Côte d’Ivoire en Afrique de l’Ouest, abrite une population unique de cette espèce de chimpanzé. Mais la Guinée est également riche en minéraux et possède certains des gisements de fer de la plus haute qualité au monde. La région est menacée par l’exploitation minière qui se déroule à la frontière de la réserve naturelle. Il est donc crucial que nous développions des outils pour surveiller la population de chimpanzés en danger et évaluer l’impact de l’exploitation minière’, explique Kathelijne Koops, professeur à l’Institut d’anthropologie évolutionnaire de l’Université de Zurich.

Des échantillons de matières fécales collectés sur plus de 15 ans

Pour déterminer la taille de la population de chimpanzés, la composition de la communauté et son aire de répartition sur le flanc ouest du massif de Nimba, Koops et ses collègues ont utilisé des comptages génétiques. L’équipe internationale comprenait des chercheurs des universités de Zurich, Kent et Copenhague, du zoo de Copenhague, de Texas A&M et de l’Institut de recherche environnementale de Bossou en Guinée.

Entre 2003 et 2018, les scientifiques ont collecté près d’un millier d’échantillons d’excréments de chimpanzés pendant leur travail sur le terrain. Ils ont analysé le matériel génétique qu’elles contenaient à l’aide d’un panel de 26 microsatellites - de courts morceaux d’ADN qui permettent d’identifier les animaux individuels ainsi que les liens de parenté entre eux. Notre étude est la première à utiliser la génétique à si grande échelle pour déterminer le nombre et la structure de la population d’une population de chimpanzés très menacée en Afrique de l’Ouest", explique Koops.

Les gènes révèlent les liens familiaux et les mouvements migratoires

L’analyse a révélé un total de 136 chimpanzés vivant dans quatre communautés ou groupes sociaux différents. Le nombre réel de chimpanzés dans la région dépasse probablement considérablement cette estimation minimale. Les nourrissons et les jeunes ne sont pas détectés de manière fiable par les échantillons de fèces, et il n’y a pas assez d’échantillons de fèces dans certaines zones de la chaîne de montagnes’, explique Christina Hvilsom, généticienne au zoo de Copenhague.

L’équipe a également pu identifier un certain nombre de mouvements migratoires, un degré élevé d’ascendance commune et une grande diversité génétique dans la population de chimpanzés. Les résultats soulignent l’utilité du comptage génétique pour surveiller les populations de singes dans le temps, mais aussi pour détecter les mouvements migratoires, la diversité génétique et la viabilité de la population’, ajoute le co-auteur Peter Frandsen, également du zoo de Copenhague. Les données permettent par exemple de faire des prévisions sur la manière dont les activités de construction et d’exploitation des routes pourraient affecter les déplacements des chimpanzés entre les différentes communautés ou l’accès à la nourriture et aux sites de nidification.

Un nouvel outil pour la protection des grands singes

Notre étude confirme le statut du site de Nimba, inscrit au patrimoine mondial de l’UNESCO, en tant que zone prioritaire pour la protection des chimpanzés d’Afrique de l’Ouest, une espèce très menacée’, explique Tatyana Humle, Senior Associate chez Re:wild, co-auteur de l’étude. Elle montre également la valeur de l’utilisation de techniques génétiques non invasives pour obtenir des données importantes sur les effectifs, la structure et la santé génétique des populations.

Pour les futures évaluations d’impact, nous recommandons des prélèvements génétiques combinés à des pièges-caméras, car ces méthodes peuvent fournir des bases robustes pour la biosurveillance et la gestion de la conservation’, explique Koops. Cela ne vaut pas seulement pour le chimpanzé d’Afrique de l’Ouest, mais aussi pour d’autres espèces de grands singes menacées.


Littérature :

Kathelijne Koops, Tatyana Humle, Peter Frandsen, Maegan Fitzgerald, Lucy D’Auvergne, Hazel A. Jackson, Claus Børsting, Hans R. Siegismund, Aly Gaspard Soumah et Christina Hvilsom. La génétique comme nouvel outil d’évaluation de l’impact minier et de biosurveillance des chimpanzés occidentaux en danger critique d’extinction dans les monts Nimba, Guinée. Conservation Science and Practice. 16 March 2023. DOI : https://doi.org/10.1111/csp2.12898