Retrouver les racines indigènes du Chili grâce à la génétique et à la linguistique

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L’ascendance génétique des Mapuches est typique du Cône Sud, la partie la
L’ascendance génétique des Mapuches est typique du Cône Sud, la partie la plus méridionale du continent sud-américain. (Photo : Renato Giugliano)


Comment les communautés indigènes actuelles d’Amérique du Sud s’inscrivent-elles dans l’histoire des migrations et des contacts humains sur le continent ? Une équipe internationale s’est efforcée de reconstituer l’héritage de la plus grande communauté indigène du Chili, les Mapuches, afin de renforcer leur représentation dans l’histoire du continent. Il apparaît que les Mapuches ont longtemps vécu dans un isolement relatif, mais qu’ils ont subi certaines influences d’autres populations des Andes centrales et de l’extrême sud du Chili.

L’Amérique du Sud a été le dernier continent à être colonisé par l’homme. Les premiers migrants se sont déplacés rapidement du nord au sud de l’Amérique au Pléistocène supérieur, il y a environ 15 000 ans, comme en témoignent les premières traces de présence humaine dans ce qui est aujourd’hui le centre et le sud du Chili. Les migrations humaines ont apporté de multiples flux d’ancêtres, mais la manière dont ils ont interagi et les itinéraires exacts qu’ils ont empruntés n’ont pas été bien élucidés. Une nouvelle étude internationale fait la lumière sur ces chaînons manquants, en commençant par contextualiser les ancêtres indigènes actuels et en soulignant la profondeur de leurs racines préhispaniques dans les Amériques.

Origines génétiques dans les Andes méridionales

Une équipe de recherche dirigée par l’Université de Zurich (UZH), en collaboration avec l’Université catholique pontificale du Chili et l’Institut Max Planck d’anthropologie évolutive de Leipzig, a étudié l’ascendance génétique des Mapuches en parallèle avec des données linguistiques, archéologiques et historiques. "Nous avons comparé le profil génétique des participants d’origine mapuche avec des données provenant de nombreuses autres populations des Amériques, y compris de l’ADN ancien provenant de fouilles archéologiques", explique Epifanía Arango-Isaza, doctorante à l’UZH, qui a mené l’étude.

L’ascendance génétique des Mapuches est typique du cône sud, la partie la plus méridionale du continent, qui a été jusqu’à présent sous-représentée dans les études génétiques et historiques. Parmi les autres grandes ascendances génétiques d’Amérique du Sud, l’une se trouve principalement dans les Andes centrales et l’autre en Amazonie. "Les ancêtres des Mapuches se sont séparés des habitants de l’extrême sud il y a plus de 4 000 ans et n’ont pas rencontré les courants migratoires ultérieurs venus du nord qui ont atteint les Andes centrales et certaines parties de l’Amazonie", explique le premier auteur.

Relations entre les Andes et le Sud

Les Andes forment la plus longue chaîne de montagnes du monde. Les ethnographes européens avaient autrefois tendance à concevoir les Andes comme une unité culturelle homogène et interdépendante. Cependant, les relations passées entre les populations des Andes semblent aujourd’hui plus nuancées. Chiara Barbieri, auteur principal de l’étude à l’UZH, explique : "Nous constatons que des lignées mapuches distinctes sont nées localement et sont restées relativement isolées. Cet isolement général est ponctué par des épisodes de contact avec d’autres populations sud-américaines au cours du dernier millénaire environ".


Paul Heggarty, linguiste basé à l’Institut Max Planck d’anthropologie évolutive pendant cette étude, ajoute : "Le principal lien génétique est avec les Andes centrales, reflétant la façon dont les cultures domestiquées comme la pomme de terre se sont également répandues vers le sud : "Le principal lien génétique est avec les Andes centrales, reflétant la façon dont les cultures domestiquées comme la pomme de terre se sont également répandues vers le sud, tout comme une poignée de mots empruntés au quechua dans le mapudungun, la langue des Mapuches". Ce contact pourrait remonter à une date antérieure à celle du contact avec l’empire inca.

D’autres liens spécifiques pointent vers le sud, vers la pointe la plus méridionale des Andes. "Nous avons constaté que les différentes identités territoriales mapuches - Pehuenche dans les Andes, Lafkenche sur la côte et Huilliche sur l’île de Chiloé - sont apparentées les unes aux autres, mais que les Huilliche portent encore des traces de contact génétique avec le Grand Sud. Il pourrait s’agir d’une signature de la structure génétique provenant d’autres groupes connus sous le nom de Chono, qui habitaient autrefois Chiloé", explique Kentaro Shimizu, professeur de génétique et directeur du "Programme prioritaire de recherche universitaire sur l’évolution en action" à l’UZH.

Participation des communautés autochtones et locales

L’étude a été élaborée grâce à des échanges directs avec les participants. "Les histoires traditionnelles et les rapports relatent un héritage profond de la culture mapuche dans la région. Notre travail a une valeur pour les participants, car ils se sentent représentés", explique María José Aninao, linguiste mapuche et coauteur de l’étude. Chiara Barbieri conclut : "Nous avons également enregistré le processus de discussion des résultats avec les participants et les représentants culturels dans un documentaire qui est maintenant prêt à être distribué. Dans ce documentaire, nous tentons d’expliquer la complexité des identités indigènes aujourd’hui, à partir de conversations avec des personnes au Chili qui ont eu des ancêtres mapuches ou qui s’identifient comme tels".

Littérature:
Arango-Isaza et al, The genetic history of the southern Andes from present-day Mapuche ancestry, 5 juin 2023, Current Biology. Doi : 10.1016/j.cub.2023.05.013