Le stress influence le cerveau et le psychisme via le système immunitaire

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 (Image: Pixabay CC0)
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Le stress chronique a des répercussions sur le système immunitaire et le cerveau. Des chercheurs de l’UZH montrent que, sous l’effet du stress, une enzyme particulière passe des cellules immunitaires au cerveau. Chez les souris, cette enzyme les pousse à se replier sur elles-mêmes et à éviter les contacts sociaux. Ce lien nouvellement découvert entre le corps et l’esprit dans les maladies psychiques liées au stress pourrait conduire à de nouveaux traitements contre la dépression.

Le stress chronique a des effets profonds sur l’organisme. Par exemple, de nombreuses maladies psychiatriques liées au stress, comme la dépression, s’accompagnent de modifications du système immunitaire. Cependant, les mécanismes sous-jacents par lesquels ces changements affectent le cerveau sont encore largement inconnus.

Une équipe de recherche internationale dirigée par l’Université de Zurich (UZH) et la Clinique psychiatrique universitaire de Zurich (PUK), en collaboration avec la Icahn School of Medicine at Mount Sinai, New York, vient d’en décrypter un mécanisme central. Nous avons pu montrer que le stress augmente la quantité de l’enzyme métalloprotéinase matricielle 8, ou MMP8, dans le sang des souris. Nous avons également constaté la même modification chez des patients souffrant de dépression’, explique Flurin Cathomas, premier auteur de l’étude. La MMP8 passe du sang au cerveau et y modifie le fonctionnement de certaines cellules nerveuses. Chez les souris concernées, cela entraîne des changements de comportement : Elles se replient sur elles-mêmes et évitent les contacts sociaux.

Selon Cathomas, les résultats sont nouveaux à deux égards : ’Premièrement, nous décrivons un nouveau mécanisme -body-mental- qui pourrait être pertinent non seulement pour les maladies psychiatriques associées au stress, mais aussi éventuellement pour d’autres maladies qui influencent aussi bien le système immunitaire que le système nerveux’. Et deuxièmement, selon le psychiatre, ils ont identifié une protéine spécifique, la MMP8, qui pourrait être un point de départ potentiel pour un nouveau traitement de la dépression.

Dans un modèle animal, les chercheurs ont pu montrer qu’en cas de stress, un nombre accru de monocytes - un certain type de globules blancs - migrent vers le système vasculaire du cerveau, en particulier vers les régions du centre de récompense. Ces cellules immunitaires produisent l’enzyme MMP8. Cette enzyme participe à la transformation et à la régulation de l’échafaudage réticulaire qui entoure les cellules nerveuses dans le cerveau - ce qu’on appelle la matrice extracellulaire. Lorsque la protéine pénètre dans le tissu cérébral à partir du sang, elle modifie la structure cellulaire et perturbe ainsi le fonctionnement des cellules nerveuses. Les souris concernées modifient ainsi leur comportement de manière comparable aux personnes souffrant de dépression’, explique Flurin Cathomas.

Afin de démontrer que la MMP8 est effectivement responsable des changements de comportement, les chercheurs ont supprimé le gène MMP8 chez une partie des souris. Ces animaux étaient protégés des changements de comportement négatifs liés au stress par rapport aux souris de contrôle. Nos analyses du sang de patients dépressifs montrent que les résultats obtenus chez les souris sont également pertinents pour les humains. Tant les monocytes que l’enzyme MMP8 étaient présents en plus grand nombre chez eux par rapport aux volontaires sains’, a déclaré Cathomas.

De nombreuses autres études sont nécessaires avant que les résultats puissent être mis en œuvre dans la pratique clinique. Mais notre travail montre une fois de plus l’importance de l’interaction entre le système immunitaire et le cerveau dans l’apparition des maladies psychiatriques. Ces connaissances sont d’ores et déjà prises en compte dans le traitement psychiatrique’, explique Cathomas. Dans l’unité spéciale de soins intégratifs qu’il dirige à la PUK, les patients atteints de différentes maladies psychiatriques sont traités selon une approche globale "mind-body" et selon les dernières connaissances scientifiques.

L’équipe de chercheurs prévoit maintenant de mener des études cliniques pour déterminer dans quelle mesure le système immunitaire peut être influencé par la stimulation de certaines zones du cerveau. Et si d’éventuels changements dans les cellules immunitaires ont une influence sur le comportement des patients dépressifs.

Littérature :

Flurin Cathomas, Hsiao-Yun Lin, Kenny L. Chan, Long, Lyonna F. Parise, Johana Alvarez, et. al. Peripheral immunune-derived matrix metalloproteinase promotes stress susceptibility and depression. Nature. 7 février 2024. DOI : 10.1038/s41586’023 -07015-2