Un dauphin géant préhistorique découvert en Amazonie

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Reconstruction en image de Pebanista yacuruna dans les eaux troubles de l’
Reconstruction en image de Pebanista yacuruna dans les eaux troubles de l’Amazonie primitive péruvienne. (Image : Jaime Bran)

Entre 3 et 3,5 mètres de long et 16 millions d’années : des paléontologues de l’Université de Zurich ont découvert une nouvelle espèce de dauphin d’eau douce en Amazonie péruvienne. Ses plus proches parents vivants sont étonnamment les dauphins de rivière d’Asie du Sud-Est.

Les dauphins d’eau douce font partie des espèces de cétacés modernes les plus rares, et la plupart des espèces existantes sont gravement menacées. Cependant, malgré leur apparence similaire, ces animaux ne sont pas directement liés entre eux, mais représentent les derniers survivants de différents groupes de cétacés qui peuplaient autrefois notre planète.

Une équipe de recherche internationale dirigée par l’Université de Zurich (UZH) vient de découvrir le plus grand dauphin de rivière jamais trouvé, mesurant entre 3 et 3,5 mètres de long. Baptisée Pebanista yacuruna, du nom d’un peuple aquatique mythique du bassin amazonien, cette nouvelle espèce a été découverte en Amazonie péruvienne et son âge est estimé à 16 millions d’années.

La nouvelle espèce de dauphin appartient aux Platanistoidea, un groupe de dauphins qui étaient répandus dans les océans du monde entier il y a 24 à 16 millions d’années. Les chercheurs supposent que leurs ancêtres initialement marins ont pénétré dans les écosystèmes d’eau douce riches en proies des débuts de l’Amazonie et se sont adaptés à ce nouvel environnement.

Il y a 16 millions d’années, l’Amazonie péruvienne était très différente de ce qu’elle est aujourd’hui’, explique le premier auteur Aldo Benites-Palomino de l’Institut de paléontologie de l’UZH. Une grande partie de la plaine amazonienne était recouverte d’un vaste système de lacs et de marais, les pebas’. Ce paysage comprenait des écosystèmes aquatiques, semi-aquatiques et terrestres (marais, plaines inondables, etc.) et s’étendait sur la Colombie, l’Équateur, la Bolivie, le Pérou et le Brésil actuels.

Lorsque le système pebas a commencé à céder la place à l’Amazonie moderne, il y a environ 10 millions d’années, de nouveaux habitats sont apparus, dans lesquels les proies du pebanista ont disparu et le dauphin géant a fini par s’éteindre. La niche écologique ainsi créée a été utilisée par les parents des actuels dauphins de rivière d’Amazonie (Inia), qui ont été remplacés par de nouvelles baleines et de nouveaux dauphins, comme les dauphins océaniques modernes, qui ont quitté les océans.


Nous nous attendions à voir un proche parent du dauphin vivant de l’Amazone - au lieu de cela, le pebanista est apparenté aux dauphins de rivière d’Asie du Sud.

Aperçu de l’histoire de l’évolution des dauphins d’eau douce

Nous avons découvert que la taille du dauphin que nous avons décrit n’est pas la seule chose remarquable", explique Aldo Benites-Palomino. Avec ce fossile trouvé en Amazonie, nous nous attendions à trouver un proche parent du dauphin vivant de l’Amazonie - au lieu de cela, le pebanista est apparenté aux dauphins de rivière d’Asie du Sud (genre Platanista)".

Le pebanista et le platanista ont tous deux des crêtes faciales très développées, des structures osseuses spécialisées qui sont associées à l’écholocation. Ils disposent ainsi de la capacité de ’voir’ en émettant des sons à haute fréquence et en entendant l’écho, ce dont ils dépendent fortement pour la chasse.

Pour les dauphins de rivière, l’écholocation, également appelée biosonar, est encore plus importante. Car les eaux dans lesquelles ils vivent sont extrêmement boueuses, ce qui entrave leur vision’, explique Gabriel Aguirre-Fernández, postdoctorant à l’UZH et également impliqué dans l’étude. Le museau allongé et les nombreuses dents indiquent que Pebanista se nourrissait de poissons, comme le font aujourd’hui d’autres espèces de dauphins de rivière.

’Après deux décennies de travail en Amérique du Sud, nous avons trouvé plusieurs formes géantes de la région, mais c’est le premier dauphin de son espèce’, ajoute Marcelo R. Sánchez-Villagra, directeur de l’Institut de paléontologie de l’UZH. Nous avons été particulièrement fascinés par son histoire biogéographique particulière".

La forêt amazonienne est l’une des zones les plus difficiles pour la recherche paléontologique sur le terrain. Les fossiles ne sont accessibles que pendant la saison sèche, lorsque le niveau des rivières est suffisamment bas pour mettre à jour les anciennes roches fossilifères. Si ces fossiles ne sont pas collectés à temps, ils sont emportés par la montée des eaux à la saison des pluies et perdus à jamais.

L’holotype - un spécimen unique sur lequel sont basés la description et le nom d’une nouvelle espèce - du pebanista a été trouvé en 2018, alors que l’auteur principal de l’étude était encore étudiant en Bachelor. L’expédition, dirigée par le paléontologue péruvien Rodolfo Salas-Gismondi, ancien postdoctorant à l’Institut de paléontologie de l’UZH, a parcouru plus de 300 kilomètres le long du Rio Napo.

Des dizaines de fossiles ont été découverts et collectés, mais la plus grande surprise nous attendait à la fin de l’expédition, après presque trois semaines de fouilles : la découverte du grand crâne de dauphin, catalogué comme MUSM 4017, qui a été déposé de manière permanente au Museo de Historia Natural de Lima.

Littérature :

Benites-Palomino, A, Aguirre-Fernández, G., Baby, P., Ochoa, D., Altamirano, A., Flynn, J. J., Sánchez-Villagra, M., Tejada, J., de Muizon, C., & Salas-Gismondi, R. (2024). Le plus grand odontocète d’eau douce : un dauphin de rivière d’Asie du Sud relatif au Proto-Amazonie. Science Advances (Avancées scientifiques). Doi : 10.1126/sciadv.adk6320