Maladie musculaire rare : un phoque aide un lama

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Markus Rüegg, Thomas Meier et Judith Reinhard (de gauche à droite) ont fondé ens
Markus Rüegg, Thomas Meier et Judith Reinhard (de gauche à droite) ont fondé ensemble SEAL Therapeutics. (Photo : Université de Bâle, Christian Flierl)
Le diagnostic est suivi de désespoir, puis peut-être d’espoir : lorsque les parents d’un enfant atteint de la dystrophie musculaire génétique LAMA2 cherchent sur Internet, ils tombent entre autres sur SEAL Therapeutics, une start-up de l’Université de Bâle. Ce qui sonne comme le mot anglais pour "phoque" est une thérapie génique qui pourrait un jour améliorer considérablement les chances de survie des enfants concernés.

En Suisse, tous les ans et demi en moyenne, un enfant naît avec un défaut génétique qui affecte la stabilité de ses fibres musculaires. Cela se remarque déjà après la naissance : les enfants concernés n’ont pratiquement pas de tension corporelle. Au fil du temps, leurs muscles s’affaiblissent à vue d’½il. La musculature respiratoire est également touchée. Dans les cas les plus graves, ces enfants atteignent à peine l’âge adulte.

Il n’existe pas encore de traitement efficace contre la dystrophie musculaire rare LAMA2. Les parents d’enfants atteints s’engagent dans des organisations de patients afin de collecter des fonds pour la recherche d’approches thérapeutiques. Cet engagement - outre les défis que représente la maladie de l’enfant - m’a beaucoup impressionné. La rareté de la maladie crée un sentiment d’appartenance qui nous entraîne également, nous les chercheurs’, rapporte le Dr Judith Reinhard, qui est en contact avec les personnes concernées et leurs proches grâce à ses recherches menées avec Markus Rüegg au Biocentre de l’Université de Bâle.

Recherche fondamentale et une idée lumineuse

Leur recherche a débuté il y a plus de 20 ans, loin des contacts avec les patients : Rüegg et son équipe de recherche étudient la fonction des muscles, plus précisément le rôle de certaines molécules dans les connexions entre les nerfs et les muscles. L’une des protéines étudiées, appelée agrine, a montré une propriété intéressante : elle peut parfaitement se lier aux protéines à la surface des cellules musculaires.

Quel est le rapport avec la dystrophie musculaire LAMA2 ? LAMA2 est le nom d’un gène qui code pour la protéine laminine-α2 et qui est défectueux chez les personnes atteintes. La laminine-α2 est une ’ancre’ essentielle qui relie les cellules musculaires à ce que l’on appelle la matrice extracellulaire, le ’ciment’ entre les cellules, et qui leur confère leur stabilité. Les chercheurs du Biocentre ont eu une idée pleine d’espoir : peut-être pourrait-on utiliser des composants de l’agrine pour remplacer cette ancre ?

Aujourd’hui, environ deux décennies plus tard : l’équipe de Markus Rüegg et Judith Reinhard a réussi à développer une possible thérapie génique qui introduit dans les muscles un composant Agrin optimisé et une deuxième protéine de remplacement servant d’ancrage. Si cela a pris autant de temps, c’est surtout parce qu’il manquait les méthodes adéquates pour administrer des thérapies géniques. Entre-temps, de telles méthodes sont disponibles : Des virus modifiés servent de véhicules pour les deux protéines de remplacement, ou plutôt pour leurs plans de construction.

Les résultats des essais sur les souris sont prometteurs, rapporte Markus Rüegg : ’Lorsque les cliniciens voient les coupes de muscles des souris atteintes du défaut génétique LAMA2, une fois sans, une fois avec notre thérapie génique, ils sont époustouflés’. Les animaux qui reçoivent la thérapie génique peu après leur naissance présentent par la suite un tissu musculaire plus stable, une masse et une tension musculaires fortement améliorées, peuvent mieux se déplacer et atteignent un âge plus avancé.

Des parents engagés

Cette recherche a été rendue possible en grande partie par les organisations de patients aux États-Unis et en Europe. Grâce au financement qu’elles ont mis à disposition, les chercheurs bâlois prennent régulièrement la parole lors de conférences où s’échangent non seulement des scientifiques et des cliniciens, mais aussi et surtout des familles concernées.

Au début, elle avait peur d’entrer en contact avec les personnes concernées et leurs proches, se souvient Judith Reinhard. En tant que chercheuse fondamentale en biologie, les contacts avec les patients ne faisaient pas partie de son plan de carrière. Aujourd’hui, elle parle avec respect des parents qu’elle a rencontrés et qui s’engagent avec élan dans la recherche sur la maladie et le développement d’un traitement, même si dans certains cas, les résultats arriveront peut-être trop tard pour leur propre enfant.

Le projet mené en collaboration avec des chercheurs de l’université Rutgers dans l’État américain du New Jersey a depuis été regroupé dans la start-up SEAL Therapeutics. SEAL signifie S imultaneous E xpression of A rtificial L inkers (SEAL), mais fait également référence au verbe anglais ’to seal’ qui signifie sceller. L’entreprise détient tous les brevets, ce qui facilite grandement le développement de la thérapie génique en vue d’une application clinique.

Recherche de partenaires pharmaceutiques

Actuellement, les chercheurs préparent leurs données actuelles afin d’entamer la discussion avec les autorités d’autorisation et de se renseigner sur ce qui est nécessaire pour le développement clinique et l’autorisation. En outre, ils mènent des discussions avec des entreprises pharmaceutiques spécialisées dans les thérapies géniques afin de mettre en place une collaboration.

S’il est vrai que dans le cas des maladies rares, les essais cliniques ne doivent pas remplir le même nombre minimum de patients que pour d’autres médicaments, il faut néanmoins faire preuve de patience. Le développement jusqu’à la clinique nécessite du temps, que les parents et les enfants concernés aujourd’hui n’ont pas. ’Lorsque les parents reçoivent le diagnostic et font des recherches sur Internet, ils tombent sur notre recherche et nous écrivent des e-mails pour savoir où ils peuvent obtenir le traitement pour leur enfant’, raconte Rüegg. Ils ont besoin du traitement pour leur enfant immédiatement, et nous devons malheureusement les faire patienter".

Les thérapies géniques ont connu des progrès et des revers au cours des dernières décennies. Mais je suis persuadé que nous parviendrons à résoudre les problèmes techniques dans les années à venir", a déclaré Rüegg. Il y a donc des raisons d’espérer, au moins pour la prochaine génération d’enfants concernés, que cette thérapie potentielle pourra être testée en clinique.

Dans une série d’articles en plusieurs parties entre la Journée internationale des maladies négligées (30 janvier) et la Journée des maladies rares (29 février), nous mettons en lumière les recherches menées à l’Université de Bâle pour améliorer la compréhension de ces maladies et faire avancer de nouvelles approches thérapeutiques.