Des matériaux inédits et des personnes exceptionnelles

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Paolo Ermanni a fait de la recherche à l’EPF pendant plus d’un quart
Paolo Ermanni a fait de la recherche à l’EPF pendant plus d’un quart de siècle. Il prend désormais sa retraite. (Image : ETH Zurich)
Paolo Ermanni a mené des recherches sur les nouveaux matériaux composites à l’EPF de Zurich pendant plus d’un quart de siècle. Mais son c½ur battait presque encore plus fort pour l’enseignement. Il entrera également dans les annales de l’ETH en tant que premier vice-recteur pour la formation continue. Un portrait d’adieu à l’occasion de son départ à la retraite.

"Il faut choisir dans la vie si l’on décline le verbe ’avoir’ ou ’être’", cite en substance Paolo Ermanni, le grand pianiste Franz Liszt, pour souligner qu’il est heureux d’avoir opté pour le second verbe.

Des matériaux et des hommes

Cette déclaration d’un professeur de l’EPFZ qui, à l’occasion de son départ à la retraite, jette un regard rétrospectif sur sa carrière, peut surprendre les personnes extérieures - un poste de professeur est en effet associé à un statut et à un salaire décent. Pourtant, en tant que spécialiste internationalement reconnu dans le domaine des technologies structurelles, Ermanni a vu s’ouvrir à lui, au cours de sa carrière, des voies qui auraient pu être matériellement plus lucratives. En effet, Ermanni s’est intéressé aux nouveaux matériaux composites. Des matériaux légers mais solides, qui peuvent prendre différentes formes en fonction de l’environnement. De tels matériaux sont demandés dans les domaines les plus divers, de la médecine à l’aérospatiale.

Mais les personnes ont également joué un rôle décisif dans la carrière d’Ermanni. "Les tâches de recherche seules ne m’auraient pas incité à accepter un poste de professeur il y a 26 ans", se souvient-il. Ce qui lui importait, c’était l’imbrication avec l’enseignement : "Travailler avec des jeunes, leur apprendre à poser les bonnes questions et à les traiter, mais aussi aborder de nouvelles questions de recherche avec les étudiants : C’était l’attrait de ce poste".

Fasciné par les objets techniques

Ermanni est arrivé à sa spécialité un peu par hasard. Bien que : il était déjà fasciné par les objets techniques lorsqu’il était enfant. "Je construisais beaucoup de modèles réduits, des voitures, des avions, des fusées - et quand j’étais adolescent, je bricolais aussi sur ma mobylette", raconte malicieusement ce Tessinois d’origine. Dans cette famille d’universitaires - le père était médecin, un oncle ingénieur civil, un autre ingénieur chimiste - l’ETH, ou plutôt le Politecnico, comme on appelle l’école supérieure au Tessin, était toujours un sujet de discussion à la table familiale. "Dès le gymnase, j’ai su que je voulais étudier dans cette haute école très particulière", explique Ermanni. Le génie mécanique s’est imposé comme une évidence, compte tenu de sa passion pour les systèmes techniques.

Mais les matériaux n’étaient pas encore à l’ordre du jour pendant les études. Ermanni a approfondi les mathématiques et la technique de régulation et a rédigé son mémoire de fin d’études à l’Institut de technique biomédicale. C’est là qu’il voulait faire son doctorat, mais un collègue lui a parlé de Manfred Flemming, un expert en technologies de construction nommé à l’EPF par l’entreprise aérospatiale Dornier. "Le 1er avril 1985, c’était son premier jour de travail à l’école supérieure, et le même jour, j’ai commencé mes études de doctorat", se souvient Ermanni. Il a commencé à s’intéresser aux matériaux composites et à la construction aéronautique. "Pour moi, la boucle était bouclée - un rêve d’enfant se réalisait".

Concepteur d’avions et consultant

Grâce au soutien de son directeur de thèse, Ermanni a pu prendre un poste chez Airbus à Hambourg après son doctorat en 1990. Il a d’abord travaillé dans le développement préliminaire, c’est-à-dire dans la préparation du développement de produits orientés vers la production en série et le marché. Plus tard, il a travaillé dans le développement futur et s’est occupé des questions liées à la réalisation d’un avion supersonique civil de deuxième génération.

Mais en même temps, le besoin de voir plus loin que le bout de son nez se faisait de plus en plus sentir. "Au vu de l’excellent travail que nous, les ingénieurs, faisions, je me demandais de plus en plus pourquoi il fallait des années pour que quelque chose soit mis en ½uvre". Ermanni voulait comprendre les processus stratégiques supérieurs dans les grandes entreprises et donc les aspects liés à la production, au marketing, à la concurrence et aux risques économiques. C’est ainsi qu’il a accepté en 1997 un poste dans la société de conseil en gestion A.T. Kearney à Milan.

Un grand effet de levier en tant que professeur

Un an plus tard, Ermanni a reçu un appel de Zurich et est donc retourné à son alma mater en 1998. En tant que professeur de technologies structurelles, il a développé avec son groupe de recherche des systèmes de matériaux modernes pour des structures adaptatives au cours du dernier quart de siècle. "Au niveau du système, nous pouvons doter les matériaux d’une sorte d’intelligence, afin qu’ils réagissent par exemple à différentes conditions de fonctionnement en modifiant leur forme. Nous pouvons ainsi influencer l’aérodynamique par exemple", explique Ermanni. Ce sont des thèmes qui gagnent en importance, par exemple dans les structures spatiales. Son groupe a également utilisé avec succès de telles structures dans la technique médicale et a développé des stents qui se déploient automatiquement.

Une meilleure qualité, moins de déchets, des produits plus durables qui peuvent être recyclés à la fin de leur durée d’utilisation : Les nouveaux matériaux sont étroitement liés à la durabilité. "Ce grand effet de levier du domaine de recherche m’a toujours fasciné", explique Ermanni.

Ermanni a également eu un effet de levier important dans son activité d’enseignant. Au cours des 26 dernières années, il a dirigé 67 thèses de doctorat et six autres sont encore en cours. Certains des titulaires d’un doctorat ont suivi ses traces, ils sont actifs dans le conseil ou occupent eux-mêmes des postes de professeurs.

Premier vice-recteur pour la formation continue

En tant que premier vice-recteur pour la formation continue de l’ETH Zurich, Ermanni a été responsable de la création de la School for Continuing Education. "La formation continue est une manière particulière d’emballer l’excellence dans la recherche de telle sorte que l’on puisse en tirer des connaissances et un savoir-faire ’prêts à l’emploi’ pour les entreprises et la société", explique Ermanni.

Ermanni a placé la formation continue à l’ETH Zurich sur de nouvelles bases. Avec son équipe et les professeurs engagés de l’ETH, il a regroupé les nombreux cours afin de favoriser les échanges entre les programmes. De plus, l’offre s’est considérablement développée sous son mandat.

Encore une fois, un jeune entrepreneur

La chaire Ermanni a également donné naissance à des spin-offs. Certaines, comme 9T-Labs, se sont établies, d’autres ont été rachetées par des groupes. Et l’une d’entre elles continuera de l’occuper à l’avenir, après son départ à la retraite.

Antefil Composite Tech AG a développé un nouveau procédé de fabrication de matériaux composites renforcés par des fibres. Ces matériaux sont recyclables et peuvent être utilisés pour la première fois de manière rentable grâce à ce nouveau procédé. En raison de leur capacité de charge, ils conviennent notamment pour les grands éléments de construction tels que les pales de rotor d’éoliennes. Pour cette technologie, les fondateurs de l’entreprise 2021 ont reçu le Spark Award de l’ETH Zurich pour l’invention la plus innovante et économiquement la plus prometteuse de l’année.

"J’ai été très impliqué dans cette entreprise, de l’idée à la réalisation, et j’y participe aussi financièrement", explique Ermanni. A partir du mois d’août, il veut s’investir à 100 pour cent dans Antefil - en tant que membre du conseil d’administration et Chief Technology Officer. "Nous avons acquis plus de trois millions de francs et prévoyons de déménager de l’EPFZ dans nos propres locaux à Binz cet été", raconte Ermanni avec enthousiasme. Selon lui, il s’agit maintenant de mettre en ½uvre des projets concrets pour les clients et de poursuivre la mise à l’échelle des processus. "Et ensuite, nous devrons faire face au marché", conclut le professeur émérite, tout à fait dans la peau d’un jeune entrepreneur.