L’esitazione è un possibile segno di ricaduta nella depressione

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L’esitazione è un possibile segno di ricaduta nella depressione

In uno studio, i ricercatori hanno dimostrato che è possibile prevedere il rischio di ricaduta nella depressione dopo la sospensione degli antidepressivi. Le persone che hanno una ricaduta impiegano più tempo per decidere quanto sforzo vogliono investire in cambio di una ricompensa.

La depressione, che costituisce un grave problema di salute pubblica, è una malattia dal decorso imprevedibile. Spesso si ripete, con episodi intervallati da fasi di remissione. Molti studi hanno dimostrato che, per ridurre il rischio di ricaduta, il trattamento deve essere continuato anche dopo la scomparsa dei sintomi. Purtroppo, il prolungamento del trattamento non sembra avere un effetto sul rischio di ricaduta dopo la sospensione. "Si stima che il 30% dei pazienti abbia una ricaduta entro sei mesi dalla sospensione del farmaco. Si tratta di un tasso molto elevato. Attualmente i medici non dispongono di alcuno strumento convalidato per stimare questo rischio", avverte la psicologa Isabel Berwian.

In uno studio prognostico sostenuto dal Fondo Nazionale Svizzero per la Ricerca Scientifica (FNS) e pubblicato sulla rivista JAMA Psychiatry (*), lo scienziato, attualmente postdoc in neuromodellismo traslazionale presso l’Università di Zurigo e il Politecnico di Zurigo, dimostra che osservando il modo in cui le persone in remissione fanno delle scelte, è possibile prevedere in parte le ricadute.

Motivazione in gioco

Per condurre questo studio, l’équipe di Quentin Huys, all’epoca ricercatore in psichiatria computazionale e medico specializzato in psichiatria e psicoterapia, ha reclutato persone che soffrivano di depressione maggiore o ricorrente e che erano in remissione, cioè non presentavano più o quasi più sintomi, ma erano ancora in trattamento. Questi pazienti, indipendentemente dallo studio, avevano già preso la decisione di smettere di assumere antidepressivi. A ogni volontario è stato assegnato un compito per misurare la sua disponibilità a compiere uno sforzo in risposta a diversi livelli di ricompensa. Questo tipo di compito è stato scelto perché la letteratura mostra che una delle condizioni caratteristiche della depressione è la scarsa disponibilità a compiere sforzi in cambio di ricompense. I ricercatori hanno voluto spingersi oltre e indagare se questo dato potesse essere utilizzato come indicazione di una potenziale ricaduta.
I dati sono stati raccolti tra luglio 2015 e gennaio 2019 da 123 pazienti e 66 controlli sani sia a Zurigo che a Berlino. Tutte le persone che avevano sofferto di depressione hanno completato il compito due volte: una prima di interrompere i farmaci e una seconda volta prima o dopo l’interruzione dei farmaci. Tutti sono stati inoltre monitorati per sei mesi dopo lo studio per vedere se avevano una ricaduta.

L’analisi dei risultati ha mostrato che il tempo di decisione era più lungo nelle persone affette da depressione (1,77 secondi in media) rispetto ai controlli (1,61 secondi in media) e, tra i primi, ancora più lungo in coloro che avevano avuto una ricaduta dopo l’astinenza (1,95 secondi in media). I ricercatori hanno così potuto dimostrare che il tempo di decisione indica correttamente una futura ricaduta per due persone su tre.

Rimanere a letto o alzarsi?

Per comprendere i meccanismi coinvolti in questo compito è stato utilizzato un modello computazionale. Il lavoro ha dimostrato che la natura della scelta fatta (un piccolo sforzo per una piccola ricompensa o uno sforzo maggiore per una ricompensa più grande) differenziava le persone con depressione da quelle sane: le prime sceglievano più spesso l’opzione che richiedeva uno sforzo minore. Gli scienziati ritengono che in queste persone la depressione possa effettivamente persistere, ma in modo asintomatico.

Il modello ha anche dimostrato che le persone in remissione sono più sensibili allo stress. Isabel Berwian illustra: "Immaginate di essere a letto una sera. Qualcuno che conoscete vi chiama per andare a prendere un gelato in città. Una persona sana probabilmente si alzerà e andrà via. Una persona che ha vissuto un episodio depressivo è più propensa a rimanere a letto. Anche se l’attività piace, lo sforzo richiesto sembra troppo grande".

Sebbene lo studio abbia dimostrato che il tempo impiegato dalle persone per decidere predice il rischio di ricaduta nella depressione, non è ancora possibile applicare questi risultati nella pratica. Questo indicatore è promettente, ma in questa fase non possiamo affermare di aver trovato "la" soluzione. Questi risultati dovrebbero essere convalidati su un campione più ampio, poiché il nostro è relativamente piccolo", osserva Isabel Berwian. Si tratta di una sfida per i ricercatori, poiché è difficile trovare pazienti per questo tipo di studi. Il team di Quentin Huys - ora professore associato presso l’University College di Londra - sta lavorando anche su altri potenziali indicatori di ricaduta nella depressione. Per esempio, stanno studiando se l’attività cerebrale può distinguere tra persone depresse e persone sane quando guardano un film triste.

Lo studio è stato condotto presso l’Unità di Neuromodellazione Traslazionale dell’Università di Zurigo e del Politecnico di Zurigo e presso la Clinica Psichiatrica Universitaria di Zurigo in collaborazione con l’Ospedale Universitario Charité di Berlino. Il finanziamento di progetti del FNS consente agli scienziati di realizzare progetti di ricerca sotto la propria responsabilità su temi e obiettivi di ricerca di loro scelta.

Gonfiare un palloncino e vincere punti

Per misurare il tempo di decisione, ai volontari è stato assegnato un compito. Dovevano premere un tasto sulla tastiera di un computer per ottenere un certo numero di punti virtuali. Avevano cinque secondi per decidere tra due possibilità: fare un piccolo sforzo - 20 pressioni di tasti, che davano 1 punto - o uno sforzo maggiore - 100 pressioni di tasti per 3-7 punti. Una volta presa la decisione, i volontari hanno avuto 40 secondi per premere il pulsante il numero di volte richiesto, gonfiando così un palloncino virtuale. Il palloncino è esploso quando è stato raggiunto il numero di pressioni richiesto. Il compito è stato eseguito 60 volte da ciascun partecipante.

(*) I. M. Berwian, J. Wenzel, A. G. E. Collins, E. Seifritz, K. E. Stephan, H. Walter, Q. J. M. Huys: Computational mechanisms of effort and reward decisions in depression and their relationship to relapse after antidepressant discontinuation, Jama Psychiatry (2020). https://doi.org/10.1001/jama­psychiatry­.2019.4971