Capre e pecore a quattro corna: risolto il mistero

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Bovidi a quattro corna. John Hedges
Bovidi a quattro corna. John Hedges

Gliscienziati dell’UNIGE, dell’ALLICE e dell’INRAE hanno scoperto le cause genetiche della spaccatura delle corna nelle capre e nelle pecore.

Alcuni Bovidi, noti come policeri, hanno corna soprannumerarie. Ad esempio, le razze di pecore locali, selezionate geneticamente da generazioni di allevatori, sono note per avere corna multiple. Capita anche, soprattutto sulle Alpi, che alcune capre sviluppino spontaneamente un paio di corna in più. Tuttavia, le cause genetiche di questa curiosità morfologica sono rimaste a lungo sconosciute. Oggi questo mistero è stato risolto! Uno studio sui genomi di questi mutanti, condotto dall’Istituto Nazionale Francese per la Ricerca Agricola e Ambientale (INRAE) e dall’unione delle cooperative di allevamento ALLICE, oltre che dall’Istituto di Ricerca per l’Agricoltura e l’Ambiente (INRAE).L’Università di Ginevra (UNIGE), in collaborazione con l’EPFL e numerosi centri di ricerca in quattro continenti, rivela che le capre e le pecore in policoltura analizzate sono tutte portatrici di una mutazione che interessa lo stesso gene: HOXD1. I risultati si possono leggere sulla rivista Molecular Biology and Evolution.

L’esistenza di questi animali a quattro corna, noti come polycera, risale a diversi secoli fa, come questo caprone a quattro corna il cui trasferimento nel 1786 dalla città di Bulle in Svizzera all’Hameau de la Reine di Versailles, su richiesta della regina Maria Antonietta, è debitamente registrato. Le cause genetiche di questa curiosità morfologica sono rimaste a lungo sconosciute. "Abbiamo voluto risolvere questo mistero analizzando il genoma di questi particolari animali", spiega Aurélien Capitan, ricercatore presso l’ALLICE e l’INRAE e co-leader dello studio insieme al professor Denis Duboule del Dipartimento di Genetica ed Evoluzione della Facoltà di Scienze dell’Università di Ginevra.

Un genoma mutante ben noto agli scienziati

Grazie alla collaborazione di numerosi allevatori, i genetisti hanno potuto analizzare i genomi di oltre 2.000 pecore e capre, dieci delle quali erano affette da questa particolarità. Hanno scoperto che tutti presentavano mutazioni a carico dello stesso gene. "Abbiamo scoperto che il gene responsabile della comparsa delle corna soprannumerarie è il gene HOXD1", spiega Aurélie Hintermann, ricercatrice del Dipartimento di Genetica ed Evoluzione della Facoltà di Scienze dell’Università di Ginevra.

Quest’ultimo non è sconosciuto, poiché è un gene architetto, uno dei 39 geni Hox che costruiscono la pianta del corpo durante lo sviluppo dell’embrione. Le mutazioni sono diverse nelle pecore e nelle capre, ma in entrambi i casi determinano una riduzione della quantità di proteine prodotte da questo gene.

Un gene che delimita la zona di crescita del corno

In questo caso particolare, sembra che la funzione del gene HOXD1 sia necessaria per definire l’estensione di una superficie su entrambi i lati della testa dove possono crescere le corna. Quando questo gene è mutato, i confini di questa superficie si espandono, provocando la divisione delle gemme del corno durante lo sviluppo embrionale e, in ultima analisi, la crescita di corna extra. "Si tratta di una funzione nuova e inaspettata per un gene architetto, una funzione che probabilmente si è evoluta in modo specifico con la comparsa dei bovidi, permettendo loro di definire la posizione precisa da cui emergono questi organi caratteristici, nonché il loro numero", conclude Denis Duboule.

16 febbraio 2021