La cooperazione nel settore ittico viene utilizzata per allargare il gruppo

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Attacco di un maschio riproduttore contro un predatore minaccioso. La foto mostrAttacco di un maschio riproduttore contro un predatore minaccioso. La foto mostra anche gli aiutanti, i beneficiari di questo attacco - questo illustra il vantaggio di forma (genetico) che gli aiutanti in cova hanno nel loro gruppo grazie alla protezione offerta dagli altri membri del gruppo. zvg

Nei gruppi di grandi dimensioni, le possibilità di sopravvivenza dei membri sono spesso maggiori rispetto ai piccoli gruppi. Per questo motivo, in alcune specie di ciclidi, i membri non imparentati del gruppo aiutano ad allevare la prole. I ricercatori dell’Università di Berna sono riusciti a dimostrare per la prima volta in uno studio sperimentale che l’aiuto altruistico può svilupparsi attraverso la selezione naturale, in particolare aumentando le dimensioni del gruppo e aumentando le possibilità di sopravvivenza di chi aiuta nella cova a lungo termine.

La cooperazione è molto diffusa in natura: ad eccezione degli esseri umani, è più evidente negli insetti sociali come le formiche e le api. In questi ultimi, la cura cooperativa della nidiata è facilmente spiegabile da un punto di vista evolutivo, poiché gli aiutanti sono imparentati con i loro protetti. Questo è diverso nei ciclidi cooperativi, dove molti aiutanti non sono imparentati con la coppia che stanno aiutando a crescere la loro prole", spiega Michael Taborsky, responsabile del nuovo studio. Allora perché i membri del gruppo non imparentati aiutano a crescere la prole della coppia riproduttiva? Un articolo pubblicato su Biology Letters da Irene García Ruiz e Michael Taborsky dell’Istituto di Ecologia ed Evoluzione dell’Università di Berna mostra come tale assistenza altruistica possa svilupparsi attraverso la selezione naturale.

La dimensione del gruppo è importante per la sopravvivenza

I ciclidi studiati sono pesci altamente sociali, ampiamente distribuiti lungo la costa rocciosa del lago Tanganica. Formano gruppi di dimensioni variabili e lavorano insieme per difendere il territorio, respingere i predatori e scavare celle per l’allevamento sicuro degli avannotti. Studi precedenti hanno dimostrato che i membri di grandi gruppi sopravvivono meglio di quelli di piccoli gruppi, grazie a una migliore protezione contro la massiccia pressione di predazione che devono affrontare. García-Ruiz e Taborsky hanno quindi ipotizzato che l’aumento delle dimensioni del gruppo possa giovare a tutti i pesci del gruppo, incoraggiando i pesci che non si riproducono da soli a sostenere la produttività di una coppia riproduttiva. Per verificare questa ipotesi, hanno testato se i volontari erano più propensi a investire nella cura delle larve in piccoli gruppi rispetto a quelli grandi. Dopo aver eliminato sperimentalmente spiegazioni alternative, come l’aiuto imposto dai pesci dominanti, potenziali effetti di parentela o la possibilità di alleggerire il carico di lavoro condividendolo in gruppi numerosi, gli autori hanno scoperto che i volontari in piccoli gruppi fornivano effettivamente un aiuto maggiore sotto forma di difesa contro i predatori di uova presenti. Poiché i predatori non rappresentano una minaccia per i volontari, questo comportamento è altruistico", spiega Irene García Ruiz, prima autrice dello studio. Lo stesso vale per lo scavo della cavità riproduttiva, un servizio fornito dai volontari per proteggere la covata.

La dimensione dei volontari influenza la specializzazione in diversi compiti.

Un risultato importante del nostro studio è che solo gli ausiliari di grandi dimensioni aumentano la difesa contro i predatori di uova", spiega Irene García Ruiz. Le ausiliarie più piccole sono maggiormente coinvolte nella cura delle uova, di cui fanno parte la pulizia e l’ossigenazione delle uova. La differenziazione dei compiti specifici delle dimensioni degli aiutanti in questi ciclidi può riflettere abilità diverse che influenzano l’efficienza e i vantaggi delle dimensioni del gruppo per le diverse classi di età", spiega Michael Taborsky. Ad esempio, gli individui più grandi e di rango più elevato in attesa di assumere la posizione di riproduttore possono essere più utili, in quanto hanno maggiori probabilità di ereditare il territorio e di ottenere benefici aggiuntivi a seconda del numero di aiutanti nel gruppo.

I risultati di questo studio forniscono la prima conferma sperimentale delle previsioni teoriche secondo cui l’aiuto altruistico può svilupparsi attraverso la selezione naturale, aumentando di proposito le dimensioni del gruppo e aumentando le possibilità di sopravvivenza a lungo termine di coloro che aiutano la covata.