Il trattamento dell’acqua eliminerebbe le nanoplastiche

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Se l’acqua del lago venisse filtrata attraverso filtri di sabbia, le micro

Se l’acqua del lago venisse filtrata attraverso filtri di sabbia, le microplastiche presenti nell’acqua verrebbero trattenute efficacemente. Lago di Zurigo (Foto: Andri Bryner, Eawag)

I filtri a sabbia biologicamente attivi e a flusso lento per il trattamento delle acque lacustri sono molto efficaci nel rimuovere le nanoplastiche dalle acque grezze. Questo è stato dimostrato sia in laboratorio che in test e modellizzazioni su larga scala, vicini alla realtà.

Si tratta di un argomento delicato, almeno sulle piattaforme di social network: è stato riferito che le minuscole particelle di plastica non si trovano solo nel mare e nei laghi, ma anche nell’acqua potabile, compresa l’acqua minerale in bottiglia. Eawag e il Dipartimento delle Acque della città di Zurigo volevano scoprirlo con certezza. Nel 2019 hanno lanciato un progetto comune: le microparticelle, che sono più piccole di un millesimo di millimetro, sono effettivamente trasportate dal mare o dai laghi nelle tubature dell’acqua potabile e si trovano quindi anche nelle case, negli ospedali o nei ristoranti?

Ora che abbiamo i risultati, possiamo essere sollevati. In un rapporto pubblicato oggi sulJournal of Hazardous Materials, le parti interessate rivelano che anche se ci fossero quantità significative di nanoplastiche nell’acqua grezza, queste particelle verrebbero trattenute molto efficacemente nei filtri a sabbia dell’impianto di trattamento. Nei test di laboratorio (Bild) e in un impianto pilota più grande nelle immediate vicinanze dell’acquedotto di Zurigo, il 99,9% delle nanoparticelle è stato trattenuto in modo più efficace nel filtro a sabbia lenta biologicamente attivo (Bild).

L’origine delle nanoplastiche è ancora poco studiata. Ma secondo Ralf Kägi, responsabile del Laboratorio di Ricerca sulle Particelle dell’Eawag, è probabile che la disgregazione delle particelle di plastica più grandi nell’ambiente porti alla fine anche alle nanoplastiche. Tuttavia, l’identificazione delle sole nanoparticelle di plastica è tutt’altro che semplice. Il team di ricercatori dell’Eawag, del Politecnico di Zurigo, dell’EPFL e del Politecnico di Torino ha utilizzato le nanoparticelle per identificare le particelle di plastica. Il team di ricercatori dell’Eawag, del Politecnico di Zurigo, dell’EPFL e del Politecnico di Torino ha utilizzato nanoparticelle di plastica etichettate, il cui percorso e la cui destinazione finale potevano essere tracciati con uno spettrometro di massa durante il processo di trattamento dell’acqua. Come in medicina, l’etichettatura mirata delle cellule tumorali consente di monitorare la loro eventuale diffusione nel corpo umano.

I ricercatori hanno combinato i risultati sperimentali di piccoli impianti di laboratorio dell’Eawag e di impianti pilota più grandi dell’Autorità idrica di Zurigo con complessi calcoli teorici di modellazione. In questo modo, sono riusciti a prevedere il comportamento delle nanoplastiche negli impianti di trattamento dell’acqua potabile. Per i fornitori di acqua, è interessante notare che i modelli suggeriscono anche una rimozione molto elevata di nanoplastiche su periodi di tempo più lunghi, cioè su un periodo di tempo.Per i fornitori di acqua, è interessante notare che i modelli suggeriscono anche una rimozione molto elevata di nanoplastiche per periodi di tempo più lunghi, cioè nel caso di tempi di funzionamento più lunghi o di intervalli di controlavaggio del filtro più lunghi.

Pulido-Reyes, G.; Magherini, L.; Bianco, C.; Sethi, R.; von Gunten, U.; Kaegi, R.; Mitrano, D. M. (2022) Nanoplastics removal during drinking water treatment: laboratoryand pilot-scale experiments and modeling, Journal of Hazardous Materials, 436, 129011 (13 pp.), doi: 10.1016/j.jhazmat.2022.129011 , Repository Istituzionale

A prima vista, sembra ovvio: i rifiuti di plastica e le particelle di plastica di grandi dimensioni finiranno per trasformarsi in nanoplastica nell’ambiente. È così semplice?
Ralf Kägi: La plastica è stata sviluppata per essere non degradabile. Non è quindi sorprendente che nell’ambiente si trovino particelle di plastica. Finora sono state condotte pochissime ricerche sulla quantità e sulla velocità con cui i tipi di plastica convenzionali si decompongono in pezzi più piccoli. Studi di terze parti non hanno rilevato microplastiche nelle profondità (circa 30 m) in cui è stata campionata l’acqua del lago. Si presume quindi che anche in questo caso non vi siano quasi mai nanoplastiche. Per i nostri test, abbiamo dovuto aggiungere nanoplastiche etichettate all’acqua grezza del lago di Zurigo.

In Svizzera, gli impianti di trattamento delle acque lacustri sono dotati di impianti di trattamento a più stadi. Tuttavia, ci sono fornitori di acqua che alimentano la rete con acqua di falda completamente non trattata. Iconsumatori devono aspettarsi che l’acqua potabile contenga nanoplastiche?
Urs von Gunten: Quando la pioggia si infiltra nel sottosuolo, l’acqua passa prima attraverso uno strato di humus che contiene biofilm, come nella filtrazione lenta della sabbia. Questi si sono dimostrati molto efficaci nei sistemi tecnici per legare le nanoparticelle. Quando l’acqua raggiunge la zona satura, viene ulteriormente purificata da enormi filtri di sabbia e ghiaia. Si può quindi prevedere che la concentrazione di nanoparticelle nelle acque sotterranee captate sarà molto bassa. La situazione potrebbe essere leggermente diversa per l’acqua di sorgente, poiché l’effetto di filtrazione è molto più debole rispetto all’acqua pompata dalla falda freatica. Tuttavia, le sorgenti sono solitamente situate in aree con scarsa influenza antropica (foreste, montagne). Pertanto, ci si può aspettare solo basse concentrazioni di nanoparticelle. Inoltre, le acque di sorgente spesso non vengono utilizzate dopo forti piogge, poiché la torbidità aumenta rapidamente. Questa misura è molto efficace anche come barriera contro le nanoparticelle indesiderate. Sono attualmente in corso studi sulla presenza di micro e nanoplastiche nelle acque sotterranee e di sorgente.

Il vostro studio ha fornito un risultato molto ottimistico. Pensate che questo farà sparire i titoli dei giornali sulla presenza di nanoplastiche nell’acqua potabile?
Ralf Kägi: Sospetto di no. Da un lato, le buone notizie sono sempre più difficili da trasmettere di quelle cattive. D’altra parte, l’acqua potabile come alimento è ancora un’area sensibile e un’area di teorie incomprensibili o scientificamente non verificabili.


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