Diffuso commercio illegale di sostanze chimiche pericolose

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Il mancato rispetto della Convenzione di Rotterdam è un fenomeno mondiale. La fi
Il mancato rispetto della Convenzione di Rotterdam è un fenomeno mondiale. La figura mostra il numero di esportazioni (a sinistra) e importazioni (a destra) illegali per anno e per regione. Immagine: Empa

Ricercatori svizzeri e cinesi hanno studiato il commercio globale di sostanze chimiche altamente pericolose coperte da un trattato mondiale, la Convenzione di Rotterdam. I risultati sono sconfortanti: quasi la metà del volume totale del commercio di queste sostanze chimiche attraversa illegalmente i confini nazionali, richiedendo un’azione forte a livello internazionale e nazionale.

54 sostanze e gruppi di sostanze chimiche sono coperti dalla Convenzione di Rotterdam a causa del loro elevato potenziale di causare gravi danni alla salute umana e all’ambiente. Tra questi vi sono i composti del mercurio, vari pesticidi e cinque dei sei tipi di amianto. La Convenzione, nota anche come Convenzione PIC (Prior Informed Consent), non vieta queste sostanze pericolose. Tuttavia, le parti possono scambiarle tra loro solo se il Paese importatore ha espressamente acconsentito all’importazione.

Lo scopo principale della procedura PIC è quello di proteggere i Paesi in via di sviluppo dall’importazione incontrollata di sostanze chimiche altamente pericolose, poiché questi Paesi spesso non dispongono delle infrastrutture necessarie per trattarle e smaltirle in modo sicuro. Un nuovo studio condotto su iniziativa degli scienziati dell’Empa ha dato risultati sconfortanti: la procedura PIC non viene seguita per quasi la metà dei volumi di queste sostanze chimiche scambiate.

Violazioni in tutto il mondo

Per questo studio, pubblicato il 10 luglio sulla rivista Nature Sustainability, ricercatori cinesi e svizzeri hanno analizzato i dati pubblici sul commercio provenienti dal database Comtrade delle Nazioni Unite per 46 delle 54 sostanze chimiche elencate. In totale, tra il 2004 e il 2019 sono stati scambiati 64,5 milioni di tonnellate in tutto il mondo. Di queste, 27,5 milioni di tonnellate sono state commerciate illegalmente, cioè esportate in Paesi che avevano esplicitamente rifiutato di importarle.

Il mancato rispetto della Convenzione di Rotterdam è un fenomeno globale, in particolare in molti Paesi dell’Europa occidentale, centrale e meridionale, nonché dell’Asia meridionale e sudorientale. Allo stesso tempo, queste regioni sono anche le più colpite dalle importazioni illegali, così come il Medio Oriente e il Nord Africa e l’America Latina. "Questo diffuso commercio illegale è molto preoccupante perché mina gli sforzi globali per proteggere noi e il nostro ambiente da sostanze chimiche pericolose", afferma Zhanyun Wang, ricercatore dell’Empa e promotore dello studio.

Secondo Zhanyun Wang e i suoi coautori, il risultato dello studio è una stima piuttosto conservativa del commercio illecito di sostanze chimiche pericolose, poiché nell’analisi non sono state prese in considerazione situazioni come il contrabbando e i mercati neri. Inoltre, gli Stati Uniti, ad esempio, hanno esportato circa quattro milioni di tonnellate di sostanze chimiche verso Paesi che si rifiutano di importarle in base alla Convenzione. Tuttavia, ciò non è necessariamente illegale, poiché gli Stati Uniti non hanno ratificato la Convenzione di Rotterdam e sono soggetti a regole diverse.

Commercio su larga scala in corso

Zhanyun Wang ritiene problematico anche l’elevatissimo volume complessivo di sostanze pericolose commercializzate. Su un totale di 64,5 milioni di tonnellate, la maggior parte - 55,3 milioni di tonnellate - è costituita da dicloruro di etilene, un solvente cancerogeno e dannoso per gli organi utilizzato nella produzione di cloruro di polivinile (PVC). Al secondo posto, con 6,3 milioni di tonnellate, si trova il biossido di etilene, un reagente tossico, un disinfettante e un pesticida.

Altre sostanze chimiche, soprattutto pesticidi, rappresentano una percentuale relativamente piccola del totale. "Ma abbiamo scoperto che questi composti altamente tossici sono ancora ampiamente commercializzati", spiega Zhanyun Wang. "Dall’entrata in vigore della Convenzione di Rotterdam, il commercio è diminuito solo leggermente. Eppure sappiamo da decenni che molte di queste sostanze sono dannose".

Sorprendentemente, gli autori hanno anche scoperto che il commercio di alcune sostanze che erano state severamente limitate o addirittura vietate per anni, o addirittura decenni, era fiorente. Tra queste, gli ex pesticidi tossici aldrin, clordano, eptacloro e dieldrin, vietati in tutto il mondo dal 2004 nell’ambito della Convenzione di Stoccolma, con il nome di "sporca dozzina". Anche i noti composti neurotossici piombo tetraetile e piombo tetrametile sono ancora sul mercato, anche se in quantità molto minori, dell’ordine di diverse migliaia di tonnellate. Nonostante decenni di sforzi a livello mondiale per eliminarli gradualmente dalla benzina per le auto normali, sembra che siano ancora utilizzati in alcuni carburanti speciali.

Rafforzare l’azione nazionale e internazionale

Tutti i dati utilizzati nello studio sono pubblici: perché i Paesi non affrontano il problema delle inadempienze? "In molti Paesi, il ministero dell’Ambiente è responsabile dell’attuazione della Convenzione di Rotterdam", spiega Zhanyun Wang. "Ma il commercio è controllato dalle autorità doganali. Inoltre, le risorse disponibili per monitorare il commercio di sostanze chimiche sono spesso insufficienti, soprattutto nei Paesi in via di sviluppo".

I ricercatori raccomandano di intensificare le azioni internazionali e nazionali per combattere il commercio globale di sostanze chimiche altamente pericolose, in particolare il commercio illegale. Altre sostanze chimiche problematiche dovrebbero essere incluse nell’elenco della Convenzione, come l’amianto crisotilo. Questo è di gran lunga il tipo di amianto più comune - e l’unico dei sei non ancora coperti dalla Convenzione. "La Svizzera ha recentemente preso l’iniziativa, insieme a diversi altri Paesi, di cambiare la situazione, ma finora senza successo", spiega Zhanyun Wang.

La Convenzione di Rotterdam, invece, dispone di un comitato di conformità per il monitoraggio e l’elaborazione della sua attuazione solo dal 2020. "Ci auguriamo che questa misura, unita agli sforzi nazionali per ridurre la produzione e l’uso di sostanze chimiche altamente pericolose, riduca significativamente il commercio illegale in futuro", aggiunge Zhanyun Wang.

La Convenzione di Rotterdam

La Convenzione di Rotterdam sulla procedura di previo assenso informato per taluni prodotti chimici e pesticidi pericolosi nel commercio internazionale, nota anche come Convenzione PIC, è entrata in vigore nel 2004. Questo trattato internazionale regola il commercio di 54 sostanze chimiche pericolose a partire dal febbraio 2023. Secondo la convenzione, ciascuna di queste sostanze può essere importata in un determinato Paese solo se questo è stato preventivamente informato dei pericoli e ha dato il suo consenso. Se un Paese non dà il suo consenso all’importazione, si impegna anche a interrompere la produzione interna della sostanza chimica in questione e a non importarla da terzi. Ad oggi, la Convenzione è stata ratificata da 165 Paesi.