Le coste boscose sono favorevoli ai microrganismi sensibili

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In un’analisi di otto piccoli corsi d’acqua nella regione del Lago d
In un’analisi di otto piccoli corsi d’acqua nella regione del Lago di Costanza e nella Valle di Blenio in Ticino, la presenza e la diversità di microrganismi invertebrati nei tratti boscosi e non boscosi differivano. (Grafico: Oester, R. et al, Hydrobiologia, doi.org/10.1007/s10750’022 -05049-7


Le foreste sono decisive per la vita nei corsi d’acqua, soprattutto nel bacino idrografico e nelle sorgenti. Rebecca Oester, ricercatrice dell’Eawag, ha misurato quantitativamente l’influenza delle foreste nella zona del litorale e ha riscontrato un effetto significativo, in particolare sulle specie sensibili. Questo lavoro dimostra ancora una volta lo stretto legame tra ambiente terrestre e acquatico.

In autunno molto fogliame cade sul suolo della foresta, ma anche nei corsi d’acqua. Come il suolo della foresta, i corsi d’acqua ospitano microrganismi invertebrati che si nutrono di foglie e altra materia organica, la decompongono o vi trovano rifugio. Tra questi vi sono anfipodi e insetti. Insieme a microrganismi come batteri e funghi, non solo svolgono un ruolo fondamentale nel processo di decomposizione, ma sono anche un’importante fonte di cibo per i pesci. Le specie più sensibili dell’ordine dei Plecotteri, Tricotteri ed Efemerotteri si trovano solo in ecosistemi fluviali intatti, in grado di svolgere le loro funzioni naturali.

Qual è il ruolo della vegetazione costiera per i corsi d’acqua?

Sembra logico che ci sia più vita dove molto fogliame e altra materia organica cadono in un corso d’acqua. "Ma in realtà sono state condotte poche ricerche sull’influenza della vegetazione rivierasca sulle biocenosi nelle diverse sezioni di un corso d’acqua", spiega Rebecca Oester, dottoranda presso l’Eawag Water Research Institute. Fa differenza se il torrente scorre in una foresta o in un prato? Se sì, come cambiano la presenza e la diversità dei microrganismi invertebrati e la velocità di decomposizione delle foglie? L’ecologista acquatica Rebecca Oester ha indagato su queste domande per il suo dottorato nell’ambito di un progetto interistituzionale guidato da Andreas Bruder, capogruppo all’Università di Scienze Applicate della Svizzera Italiana (SUPSI), e da Florian Altermatt, professore di ecologia acquatica all’Eawag e all’Università di Zurigo.

Conteggio e determinazione di 22.000 microrganismi

Rebecca Oester ha studiato da vicino otto fiumi, quattro nel Lago di Costanza e quattro in Ticino, durante la fase più attiva della decomposizione delle foglie da parte dei microrganismi, ossia da dicembre a gennaio. Si tratta di corsi d’acqua molto piccoli e stretti, con un bacino d’utenza ridotto. "I corsi d’acqua molto piccoli rappresentano la maggior parte del chilometraggio dei corsi d’acqua svizzeri e sono quindi un habitat importante per molti organismi viventi. Per questo motivo sono di grande interesse dal punto di vista dell’ecologia acquatica", spiega Oester. Per ogni corso d’acqua ha scelto un tratto boscoso e uno non boscoso, dove ha posizionato le trappole nell’acqua: reti a fori larghi riempite di foglie morte in cui possono strisciare i microrganismi invertebrati. Le reti sono state lasciate in acqua fino a quando circa la metà delle foglie morte si è decomposta. Una volta posizionate le trappole, Oester ha analizzato il contenuto in laboratorio per determinare il numero di animali, la biomassa e le specie. Ha osservato attentamente ciascuno di questi animali al microscopio - 22.000 in totale.

Le specie sensibili sono più comuni nelle sezioni boschive

"In alcuni campioni ho trovato centinaia di esemplari delle specie più diverse. È incredibile quanta vita possa ospitare una manciata di foglie morte", dice Rebecca Oester. È stata anche sorpresa di trovare nei suoi campioni molti animali che non si nutrono direttamente di foglie morte, come gli acari d’acqua. L’autrice lo spiega così: "La vegetazione forestale sul litorale non è vitale solo per le specie che si nutrono di foglie morte, ma anche per quelle che vi trovano riparo o cacciano altri piccoli animali". Dopo aver contato e determinato le specie, si è delineato un modello: le specie sensibili e quelle che si decompongono con le foglie erano più diversificate e presenti in maggior numero nei campioni provenienti dalle sezioni boschive, e la differenza tra i corsi d’acqua del Lago di Costanza era più pronunciata rispetto a quelli del Ticino. "Per quanto riguarda le specie sensibili, la vegetazione delle rive sembra avere un effetto particolarmente forte", afferma Rebecca Oester.

Come si sospettava, le differenze nella vegetazione costiera influenzano anche il tasso di decomposizione delle foglie: negli otto corsi d’acqua osservati, le foglie dei campioni provenienti da sezioni boschive si sono decomposte tre volte più velocemente. "Non avevamo previsto una tale differenza", afferma R. Oester. "Gli esseri viventi che si nutrono di foglie morte erano quindi più numerosi, ma probabilmente anche più attivi, nei tratti di torrente boscosi".

Le foreste giovano ai corsi d’acqua

I risultati confermano l’importanza della foresta per la biocenosi dei corsi d’acqua. Rebecca Oester spiega: "La foresta è particolarmente importante nel bacino idrografico e nelle sorgenti. Infatti, le foglie morte che cadono nel torrente in questi punti riforniscono di materia organica e di sostanze nutritive anche le sezioni non boscate del torrente a valle". La conservazione della foresta sulla riva è quindi benefica per i corsi d’acqua e la vegetazione circostante deve essere presa in considerazione nei progetti di rinaturalizzazione. Tuttavia: "Una fila di alberi a destra e a sinistra lungo un corso d’acqua non può sostituire una foresta: nella foresta la quantità di lettiera di foglie è molto maggiore", spiega Oester.

La vegetazione spondale è un fattore importante nella rinaturalizzazione dei corsi d’acqua

Alcune domande rimangono senza risposta: perché le differenze tra i corsi d’acqua in Ticino sono meno pronunciate? Che ruolo hanno le diverse associazioni forestali? La vegetazione spondale ha un effetto comparabile sui microrganismi? Quest’ultima domanda verrà approfondita da Rebecca Oester nel suo prossimo progetto sui funghi acquatici nei tratti boscosi e non boscosi. C’è ancora molto da fare, dice Andreas Bruder della SUPSI: "Se vogliamo davvero proteggere e rinaturalizzare i corsi d’acqua, dobbiamo capire meglio l’influenza della vegetazione di riva sui diversi gruppi di specie all’interno dell’ecosistema e sulla catena alimentare nel suo complesso". E il prof. Florian Altermatt aggiunge: "Questo lavoro dimostra ancora una volta quanto gli ambienti terrestri e acquatici siano strettamente collegati e quanto sia importante considerare questi sistemi in modo combinato".

Oester, R.; dos Reis Oliveira, P. C.; Moretti, M. S.; Altermatt, F.; Bruder, A. (2022) Leaf-associated macroinvertebrate assemblage and leaf litter breakdown in headwater streams depend on local riparian vegetation, Hydrobiologia, doi: 10.1007/s10750’022 -05049-7 , Institutional Repository