Malattia di Parkinson: un segno precoce di declino cognitivo

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 (Immagine: Pixabay CC0)
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I ricercatori hanno dimostrato che le allucinazioni precoci al momento della diagnosi della malattia di Parkinson sono legate a un rischio maggiore di declino cognitivo.

Avete mai avuto la sensazione che qualcuno sia in piedi dietro di voi, tanto da girarvi e scoprire che non c’è nessuno? Si tratta di una "allucinazione di presenza". Anche se poco documentato, il fenomeno è particolarmente comune nei pazienti con Parkinson e può comparire già nelle prime fasi della malattia. A volte i pazienti e i medici lo ignorano o lo considerano un semplice effetto collaterale dei farmaci.

Gli scienziati dell’EPFL hanno scoperto che, tra i pazienti a cui è stata recentemente diagnosticata la malattia di Parkinson, quelli che sperimentano allucinazioni di questo tipo sono più a rischio di un rapido declino cognitivo. I risultati sono pubblicati su Nature Mental Health.

"Ora sappiamo che le allucinazioni precoci devono essere prese sul serio nella malattia di Parkinson", spiega Olaf Blanke, Cattedra Bertarelli in Neuroprotesi Cognitiva e Direttore del Laboratorio di Neuroscienze Cognitive dell’EPFL. Se soffrite di Parkinson e sperimentate allucinazioni, anche modeste, dovete informare il vostro medico il prima possibile", spiega Fosco Bernasconi, primo autore dello studio e membro del laboratorio di neuroscienze cognitive dell’EPFL. Per il momento, abbiamo dimostrato il legame tra declino cognitivo e allucinazioni solo nel morbo di Parkinson, ma questo potrebbe verificarsi anche in altre malattie neurodegenerative".

Uno studio a lungo termine

Nell’ambito di una collaborazione tra l’EPFL e l’Ospedale San Pau di Barcellona, gli scienziati hanno raccolto i dati di circa 75 pazienti di età compresa tra i 60 e i 70 anni, ai quali era stata diagnosticata la malattia. I medici e gli scienziati del San Pau hanno condotto una serie di interviste neurofisiologiche per valutare lo stato cognitivo dei soggetti, nonché interviste neuropsichiatriche per determinare se soffrissero di allucinazioni. Infine, hanno effettuato misurazioni EEG dell’attività cerebrale a riposo.

Analizzando i dati, gli scienziati hanno scoperto che i soggetti affetti da allucinazioni hanno anche sperimentato un declino cognitivo più rapido legato alle funzioni esecutive frontali nei cinque anni successivi. Il livello di degenerazione cognitiva corrisponde all’attività oscillatoria theta frontale (4-8 hertz), misurata durante la prima visita - ma solo nei casi in cui erano presenti allucinazioni. Per pazienti simili dal punto di vista clinico e demografico, l’unica differenza è stata che un gruppo ha manifestato allucinazioni e l’altro no.

Diagnosi e trattamento precoci

Le malattie neurodegenerative come il Parkinson vengono spesso diagnosticate troppo tardi. La malattia è troppo avanzata, il che limita gli effetti delle misure preventive o delle terapie volte a frenare la progressione del danno. Fosco Bernasconi, Olaf Blanke e i loro colleghi vogliono cambiare questo stato di cose. Sono alla ricerca dei primi segni della malattia - come piccole allucinazioni - e vogliono promuovere interventi precoci per rallentare la progressione dei sintomi cognitivi e psichiatrici.

Le allucinazioni sono tra i sintomi meno conosciuti della malattia di Parkinson. Sono molto diffuse nelle prime fasi della malattia e colpiscono regolarmente la metà dei pazienti. Tra tutte le allucinazioni, quelle che compaiono più precocemente sono le più preoccupanti; un terzo dei pazienti ne è affetto anche prima della comparsa di sintomi motori come i tremori. Tradizionalmente definito da disturbi motori come tremore a riposo, rigidità e bradicinesia, il Parkinson causa anche una serie di sintomi non motori fin dalle prime fasi del suo sviluppo.


Le allucinazioni possono essere descritte da un continuum di sintomi, dai più lievi - che generalmente compaiono nelle prime fasi della malattia, come le allucinazioni di presenza - alle allucinazioni visive, che entrano in gioco più tardi.

La comunità scientifica sapeva già che le allucinazioni visive complesse - come vedere qualcuno che non c’è - sono legate al declino cognitivo e alla demenza. Un fatto accertato non solo con il Parkinson, ma anche con malattie neurodegenerative strettamente correlate come la demenza a corpi di Lewy. Di solito, però, questo tipo di allucinazione entra in gioco in una fase avanzata, il che ne limita l’utilità come marcatore precoce.

"Individuando i primi segni di demenza, possiamo gestire la malattia più precocemente. Ciò consente di sviluppare e migliorare terapie personalizzate in grado di modificare il decorso della malattia e migliorare le funzioni cognitive", spiega Olaf Blanke.

Vogliamo avere un marcatore precoce basato sulla predisposizione alle allucinazioni", spiega Fosco Bernasconi. In questo modo, saremo in grado di identificare gli individui più a rischio di una forma grave di Parkinson, caratterizzata da una demenza e da un declino cognitivo più rapidi. Idealmente, potremmo riconoscere questi pazienti anche prima della comparsa delle allucinazioni. È con questo obiettivo che stiamo sviluppando metodi e procedure neurotecnologiche".

Riferimenti

Bernasconi, F., Pagonabarraga, J., Bejr-Kasem, H. et al. Le oscillazioni Theta e le allucinazioni minori nella malattia di Parkinson rivelano una diminuzione delle funzioni del lobo frontale e un successivo declino cognitivo. Nat. Mental Health (2023). https://doi.org/10.1038/s44220’023 -00080-6

https://www.biorxiv.org/content/10.1101/2022.11.24.517668v1