Perché non ci sono canguri a Bali (e non ci sono tigri in Australia)

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Il Chlamydosaurus kingii è una delle tante specie di agama originarie della regi
Il Chlamydosaurus kingii è una delle tante specie di agama originarie della regione di Sunda e che in Australia si sono suddivise in molte nuove specie. (Immagine: Damien Esquerré)
Con un nuovo modello, i ricercatori stanno chiarendo perché milioni di anni fa più specie animali provenienti dall’Asia hanno fatto il salto verso il continente australiano che viceversa. Il clima in cui le specie si sono evolute ha giocato un ruolo importante.

Se vi recate a Bali, non vedrete un cacatua, ma se andate nella vicina isola di Lombok, sì. La situazione è simile per i marsupiali: L’Australia ospita numerose specie di marsupiali come il canguro e il koala. Più si va verso ovest, più diventano rare: Sull’isola indonesiana di Sulawesi ci sono solo due rappresentanti di questi mammiferi tipicamente australiani. Nel Borneo li cercherete invano. Nella regione australiana, invece, mancano mammiferi tipici dell’Asia, come orsi, tigri o rinoceronti.

Questo brusco cambiamento nella composizione del mondo animale aveva già attirato l’attenzione del naturalista britannico e co-scopritore della teoria dell’evoluzione Alfred Russell Wallace, che viaggiò nell’arcipelago indo-australiano dal 1854 al 1862 per raccogliere animali e piante. Egli descrisse una linea biogeografica (invisibile) che correva tra Bali e Lombok e tra Borneo e Sulawesi, segnando la distribuzione più occidentale degli elementi faunistici australiani.

Affascinante cambiamento della fauna

I ricercatori sulla biodiversità sono stati a lungo affascinati da questo brusco cambiamento della fauna lungo la Linea di Wallace. Tuttavia, le modalità di distribuzione non sono ancora state chiarite nel dettaglio.

Una spiegazione è la tettonica a placche. 45 milioni di anni fa, la placca australiana iniziò a spostarsi verso nord e scivolò sotto la potente placca eurasiatica. Questo ha avvicinato due masse terrestri che prima erano molto distanti. Per le creature terrestri divenne più facile colonizzare l’altro continente. Inoltre, in seguito ai movimenti tettonici, si crearono innumerevoli isole (vulcaniche) tra i due continenti, che animali e piante utilizzarono come trampolini di lancio per migrare verso ovest o verso est.

Più animali asiatici in Australia che viceversa

Ma il motivo per cui dall’Asia all’Australia siano arrivate più specie - lo testimoniano numerosi serpenti velenosi, diavoli spinosi(Moloch horridus), topi saltatori(Notomys) o volpi volanti - che viceversa è rimasto finora un mistero.


Per comprendere meglio questa distribuzione asimmetrica dei vertebrati lungo la Linea di Wallace, i ricercatori guidati da Loïc Pellissier, professore di Ecosistemi ed Evoluzione del Paesaggio al Politecnico di Zurigo, hanno creato un nuovo modello. In questo modello hanno combinato le ricostruzioni del clima, gli spostamenti della placca tra 30 milioni di anni fa e oggi, e una serie completa di dati relativi a circa 20.000 uccelli, mammiferi, rettili e anfibi registrati oggi nella regione.

I climi delle aree di origine sono decisivi

Nell’ultimo numero di Science, i ricercatori dimostrano che gli adattamenti ai climi delle aree di origine sono in parte responsabili della distribuzione disuguale dei rappresentanti delle specie asiatiche e australiane su entrambi i lati della Linea di Wallace.

Oltre alla tettonica a placche, le condizioni ambientali che prevalevano milioni di anni fa sono state decisive per lo scambio tra i due continenti. Sulla base delle simulazioni, i ricercatori hanno scoperto che gli animali originari dell’Asia avevano maggiori probabilità di "saltare" attraverso le isole indonesiane per raggiungere la Nuova Guinea e l’Australia settentrionale.


Su queste isole, il clima era tropicamente umido, confortevole per loro e al quale erano già adattati. Le specie animali australiane erano diverse: si erano evolute in un clima più fresco e sempre più secco nel corso del tempo e, pertanto, erano riuscite a insediarsi nelle isole tropicali con meno successo rispetto alle creature che migravano dall’Asia.

Il clima asiatico favorì quindi le creature che raggiunsero l’Australia attraverso le isole tropicali della regione faunistica nota come Wallacea, soprattutto quelle che potevano tollerare un’ampia gamma di climi. Ciò ha facilitato l’insediamento delle creature nel nuovo continente. "Il contesto storico è fondamentale per comprendere i modelli di distribuzione della biodiversità osservati oggi ed è stato il pezzo mancante del puzzle che ha risolto l’enigma del lignaggio di Wallace", afferma il primo autore Alexander Skeels, ricercatore post-dottorato nel gruppo di Pellissier.

Vantaggi competitivi per le specie tropicali

Le caratteristiche delle specie che si sono evolute negli habitat tropicali includono una crescita più rapida e una maggiore capacità competitiva per resistere alle pressioni della coesistenza con molte altre specie. Nei climi più rigidi, come le regioni più fredde e secche dell’Australia, gli organismi di solito devono evolvere adattamenti speciali per far fronte alla siccità e allo stress termico. Questi includono adattamenti comportamentali come l’attività notturna e adattamenti fisiologici per ridurre al minimo la perdita di acqua. "Molte rane australiane si seppelliscono nel terreno e vi riposano per lunghi periodi", sottolinea Skeels. "Cosa rara nelle rane tropicali".

Per i ricercatori, le scoperte sono importanti: "Fanno capire che possiamo comprendere gli attuali modelli di distribuzione della biodiversità solo se includiamo nelle nostre considerazioni lo sviluppo geologico e le condizioni climatiche della preistoria", afferma Pellisier.


L’eredità delle epoche passate modella i modelli di biodiversità fino ai giorni nostri. Inoltre, aiuta a capire perché oggi si trovano più specie ai tropici che alle latitudini temperate. "Per comprendere appieno la distribuzione della biodiversità e i processi che la mantengono nel presente, dobbiamo scoprire come è nata", afferma il ricercatore.

Imparare a capire le specie invasive

Questo è particolarmente vero nella biogeografia, perché lo scambio di specie tra i continenti continua a verificarsi regolarmente e a un ritmo allarmante oggi che l’uomo sposta animali e piante in tutto il pianeta. Queste specie possono diventare invasive in altri continenti e danneggiare la fauna e la flora ancestrali. "Comprendere i fattori che influenzano gli scambi su lunghe scale temporali è importante per capire perché le specie possono diventare invasive su scale temporali più recenti. Nell’attuale crisi della biodiversità, questo può aiutare a valutare meglio le conseguenze delle invasioni indotte dall’uomo", sottolinea Skeels.
Peter Rüegg