Cellule CAR-T potenziate per il trattamento del cancro

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Cellule CAR-T potenziate per il trattamento del cancro
La ricerca condotta all’EPFL sta aprendo la strada a importanti progressi nel trattamento del cancro con l’immunoterapia, grazie all’uso di cellule CAR-T perfettamente adattate all’ambiente tumorale.

Il Laboratorio di biomateriali per l’immunoingegneria di Li Tang, presso la Facoltà di Scienze e tecniche ingegneristiche dell’EPFL, ha compiuto importanti progressi nella ricerca sul trattamento del cancro. In laboratorio, questa innovativa terapia cellulare CAR-T elimina sistematicamente i tumori cancerosi nei topi. Negli studi clinici in corso, questa terapia sembra produrre una remissione completa negli undici pazienti trattati, con una percentuale di successo del 100%. I risultati dello studio di laboratorio, pubblicati sulla rivista Nature Biotechnology , evidenziano l’efficacia a lungo termine della terapia e il fatto che può essere preparata in modo più rapido ed economico rispetto ai metodi attuali.

In sostanza, la terapia cellulare CAR-T consiste nel modificare i linfociti T per colpire ed eliminare le cellule tumorali. Queste cellule T modificate, che rappresentano una vera innovazione rispetto ai trattamenti attuali, sono dotate di recettori chimerici per l’antigene (CAR) in grado di riconoscere le cellule tumorali e di attaccarsi ad esse. "Abbiamo migliorato la terapia con cellule CAR-T progettando una cellula immunitaria più forte e robusta, particolarmente efficace nel colpire ed eliminare le cellule tumorali", spiega Li Tang. La start-up Leman Biotech, co-fondata dal professor Tang e da Yugang Guo, co-autore della pubblicazione, ha come obiettivo la commercializzazione del trattamento. L’azienda ha già raccolto ingenti capitali nei suoi primi cicli di finanziamento.

Le terapie cellulari CAR-T convenzionali, efficaci anche contro i tumori ematologici, incontrano difficoltà contro i tumori solidi: le cellule si esauriscono e alla fine non riescono a debellare il cancro. L’audace ricerca del professor Tang sta aprendo nuove prospettive per queste immunoterapie innovative. Ha sviluppato cellule CAR-T che secernono IL-10, una molecola che viene assorbita dalle cellule T modificate. In altre parole, la cellula è progettata per produrre il proprio rimedio al fine di rimanere vitale in un ambiente tumorale ostile.

È interessante notare che l’IL-10 è solitamente considerata un immunosoppressore. Ma invece di usarla a questo scopo, il professor Tang e il suo team hanno sfruttato le sue capacità uniche di potenziamento metabolico. Questa innovazione, che aumenta il metabolismo delle cellule CAR-T, agisce immediatamente sui tumori esistenti e sembra prevenire la ricomparsa di nuovi tumori.

Anche dopo essere state reiniettate nei topi, le cellule tumorali non sono riuscite ad attecchire né a sviluppare alcuna malignità, dimostrando l’efficacia a lungo termine del trattamento: il sistema immunitario rimane reattivo ed è in grado di neutralizzare efficacemente qualsiasi nuova minaccia di recidiva. "I risultati ottenuti nel mio laboratorio sono molto incoraggianti", afferma Li Tang. "Siamo convinti che questa tecnologia sia in grado di salvare vite umane, come ha già fatto per i 12 pazienti che hanno preso parte al nostro studio".

Sebbene le attuali terapie cellulari CAR-T si siano dimostrate efficaci e siano ora disponibili diverse opzioni di trattamento per la leucemia e altri tumori liquidi, rimangono estremamente costose: un singolo trattamento costa oltre 500.000 dollari. Al contrario, il costo associato a questa futura terapia potrebbe essere molto più basso, in quanto il cinque per cento della dose normale è sufficiente per ottenere una cura completa. La spesa è legata soprattutto alla produzione di queste cellule T modificate, che deve avvenire in quantità relativamente elevate e in laboratori costosi. "Basta una piccola quantità di sangue prelevato dal paziente per produrre cellule sufficienti a sviluppare una terapia cellulare CAR-T con la nostra tecnologia", spiega il ricercatore. "Queste cellule possono essere iniettate il giorno successivo. Questo trattamento, molto più economico e veloce da produrre, potrebbe in definitiva salvare più vite". Il team di Tang e la Leman Biotech stanno attualmente lavorando per raggiungere questo obiettivo.

Riferimenti

Zhao, Y., Chen, J., Andreatta, M., Feng, B., Xie, Y-Q., Wenes, M., Wang, Y., Gao, M., Hu, X., Romero, P., Carmona, S., Sun, J., Guo, Y-G., & Tang, L. (2024). Le cellule CAR-T corazzate metabolicamente contrastano la disfunzione e promuovono la staminalità per eliminare i tumori solidi. Nature Biotechnology. DOI: https://doi.org/10.1038/s41587­’023 -02060-8