Lo stress influenza il cervello e la psiche attraverso il sistema immunitario

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 (Immagine: Pixabay CC0)
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Lo stress cronico influisce sul sistema immunitario e sul cervello. I ricercatori dell’UZH hanno dimostrato che un certo enzima viene rilasciato dalle cellule immunitarie nel cervello in condizioni di stress. Nei topi, questo enzima li porta a ritirarsi e a evitare i contatti sociali. Questa nuova connessione tra corpo e mente nelle malattie mentali legate allo stress potrebbe portare a nuovi trattamenti per la depressione.

Lo stress cronico ha effetti profondi sull’organismo. Ad esempio, molte malattie psichiatriche legate allo stress, come la depressione, sono associate ad alterazioni del sistema immunitario. Tuttavia, i meccanismi alla base di come questi cambiamenti influenzino il cervello sono ancora in gran parte sconosciuti.

Un team di ricerca internazionale guidato dall’Università di Zurigo (UZH) e dalla Clinica Psichiatrica Universitaria di Zurigo (PUK), in collaborazione con la Icahn School of Medicine del Mount Sinai di New York, ha ora decifrato un meccanismo centrale. Siamo riusciti a dimostrare che lo stress aumenta la quantità dell’enzima metalloproteinasi di matrice 8, o MMP8 in breve, nel sangue dei topi. Abbiamo riscontrato lo stesso cambiamento anche nei pazienti affetti da depressione", spiega l’autore principale Flurin Cathomas. La MMP8 passa dal sangue al cervello, dove altera la funzionalità di alcune cellule nervose. Questo porta a cambiamenti comportamentali nei topi colpiti: Si ritirano ed evitano i contatti sociali.

Secondo Cathomas, i risultati sono nuovi sotto due aspetti: "In primo luogo, descriviamo un nuovo meccanismo corpo-mente che potrebbe essere rilevante non solo per le malattie psichiatriche associate allo stress, ma forse anche per altre malattie che colpiscono sia il sistema immunitario che quello nervoso". In secondo luogo, secondo lo psichiatra, con la MMP8 hanno identificato una proteina specifica che potrebbe essere un potenziale punto di partenza per una nuova terapia della depressione.

In un modello animale, i ricercatori sono riusciti a dimostrare che, in condizioni di stress, un numero maggiore di monociti - un tipo specifico di globuli bianchi - migra nel sistema vascolare del cervello, in particolare nelle regioni del centro di ricompensa. Queste cellule immunitarie producono l’enzima MMP8. Questo enzima è coinvolto nel rimodellamento e nella regolazione dell’impalcatura a rete che circonda le cellule nervose del cervello, la cosiddetta matrice extracellulare. Se la proteina penetra nel tessuto cerebrale dal sangue, modifica l’impalcatura cellulare e quindi altera la funzione delle cellule nervose. I topi colpiti cambiano il loro comportamento in modo simile alle persone affette da depressione", spiega Flurin Cathomas.

Per dimostrare che la MMP8 è effettivamente responsabile dei cambiamenti comportamentali, i ricercatori hanno rimosso il gene MMP8 da alcuni topi. Questi animali sono risultati protetti dai cambiamenti comportamentali negativi indotti dallo stress rispetto ai topi di controllo. Le nostre analisi del sangue di pazienti depressi mostrano che i risultati trovati nei topi sono rilevanti anche per gli esseri umani. Sia i monociti che l’enzima MMP8 erano presenti a livelli più elevati rispetto ai volontari sani", afferma Cathomas.

Sono necessari molti altri studi prima che i risultati possano essere applicati nella pratica clinica. Tuttavia, il nostro lavoro dimostra ancora una volta quanto sia importante l’interazione tra sistema immunitario e cervello nello sviluppo delle malattie psichiatriche. Questi risultati vengono già incorporati nel trattamento psichiatrico", afferma Cathomas. Nel reparto speciale per le cure integrative del PUK, che dirige, i pazienti con varie malattie psichiatriche sono trattati con un approccio olistico mente-corpo in linea con le più recenti scoperte scientifiche.

Il team di ricerca sta ora pianificando studi clinici per verificare in che misura il sistema immunitario possa essere influenzato dalla stimolazione di determinate aree del cervello. E se i cambiamenti nelle cellule immunitarie abbiano un’influenza sul comportamento dei pazienti depressi.

Letteratura:

Flurin Cathomas, Hsiao-Yun Lin, Kenny L. Chan, Long, Lyonna F. Parise, Johana Alvarez, et. al. La metalloproteinasi di matrice di derivazione immunitaria periferica promuove la suscettibilità allo stress e la depressione. Nature. 7 febbraio 2024. DOI: 10.1038/s41586’023 -07015-2