Tracciare le origini della vita

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Il primo team di gestione del nuovo centro di ricerca è composto da Roland Riek,

Il primo team di gestione del nuovo centro di ricerca è composto da Roland Riek, Didier Queloz, Cara Magnabosco e Sascha Quanz (da sinistra a destra).

Il Politecnico di Zurigo aprirà un nuovo centro di ricerca e insegnamento sull’origine e la distribuzione della vita sulla Terra e al di fuori di essa. Sotto la direzione del premio Nobel Didier Queloz, oltre 40 gruppi di ricerca di cinque dipartimenti andranno a fondo delle grandi questioni che l’umanità deve affrontare.

Come è nata la vita sulla terra? Come si è sviluppata e diffusa? E la vita esiste anche al di fuori del nostro pianeta? In molte discipline, negli ultimi anni sono stati fatti grandi progressi per trovare risposte a queste domande. Oggi si conoscono più di 5.000 esopianeti, il primo dei quali è stato scoperto dai premi Nobel svizzeri Michel Mayor e Didier Queloz circa 30 anni fa. Il telescopio James Webb offre una visione senza precedenti del passato dell’universo, ma sono state fatte importanti scoperte anche nella biologia molecolare e in altre scienze della vita. Eppure molti ricercatori del Politecnico di Zurigo sono d’accordo: per andare finalmente a fondo dei grandi misteri della vita, ora abbiamo bisogno soprattutto di una cosa: ponti tra le discipline.

"È proprio questo il nostro obiettivo", afferma Didier Queloz, che dirigerà il nuovo centro di ricerca sull’origine della vita inaugurato oggi al Politecnico di Zurigo. Più di 40 gruppi di ricerca di cinque dipartimenti lavoreranno insieme a colleghi di tutto il mondo per studiare le origini della vita sulla Terra e al di fuori di essa.

Quattro aree di ricerca principali

L’attenzione si concentra principalmente su quattro aree di ricerca: 1. quali processi chimici e fisici hanno reso possibile la comparsa degli organismi viventi? 2. Su quali pianeti potrebbe esistere la vita? 3) Come si sviluppa un ambiente sui pianeti in cui la vita può stabilirsi in modo permanente? E in che modo questa vita modifica le proprietà dei pianeti? 4. 4. quali altre forme di vita potrebbero esistere?

Biologi, chimici, scienziati della terra, fisici e scienziati dei sistemi ambientali andranno a fondo di queste domande in progetti interdisciplinari. "Quando ho visitato diversi dipartimenti dell’ETH dopo il mio insediamento, quattro anni fa, ho notato che molti gruppi di ricerca hanno una cosa in comune: Il grande desiderio di scandagliare le origini della vita. Sono estremamente soddisfatto che questo sia ora possibile nel nostro nuovo centro", afferma il presidente del Politecnico di Zurigo Joël Mesot.

Nuove cattedre, programmi di insegnamento e borse di studio

Oltre a numerose collaborazioni di ricerca con istituzioni internazionali, verranno create sei nuove cattedre e diversi programmi di insegnamento. "Ma prima inizieremo con il lancio di nuovi tipi di programmi di borse di studio", spiega Didier Queloz.

pagina esterna Il programma di borse di studio della Fondazione NOMIS-ETH mira a dare ai giovani ricercatori l’opportunità di esplorare le origini della vita in un ambiente unico. "Per rispondere alle domande fondamentali dell’umanità, sono indispensabili approcci interdisciplinari e collaborativi, nonché guardare oltre il proprio naso. Soprattutto per i giovani ricercatori, tuttavia, questo può essere rischioso o addirittura impossibile. Con il nuovo programma di borse di studio NOMIS-ETH, vogliamo sostenere questi giovani scienziati nell’espansione della loro rete e nella creazione di ponti attraverso i confini disciplinari", spiega Markus Reinhard, direttore generale della Fondazione NOMIS.

A partire da ottobre, i giovani talenti di tutto il mondo possono candidarsi per una borsa di studio NOMIS-ETH presentando proposte di progetto che rientrino nelle aree di ricerca del centro. Per promuovere l’interdisciplinarità, i borsisti saranno impiegati contemporaneamente in due gruppi di ricerca. Nei prossimi sei anni saranno assegnate nove borse di studio. Il programma di borse di studio è reso possibile dalla Fondazione NOMIS attraverso un accordo di cooperazione e sovvenzione con l’ETH per un importo di 3,24 milioni di franchi svizzeri.

Organizzazione e finanziamento

Il centro è finanziato anche da fondi della direzione della scuola, dei dipartimenti e dei gruppi di ricerca partecipanti e dell’Istituto Paul Scherrer (PSI), con cui è stata concordata una collaborazione scientifica. Il budget per i primi sei anni è di 9 milioni di franchi svizzeri. Affinché il centro possa sviluppare appieno il suo potenziale, è importante un ulteriore sostegno finanziario da parte delle fondazioni e della comunità imprenditoriale.

Il centro sarà situato sia nel campus dell’ETH in centro che sull’Hönggerberg. Oltre a Didier Queloz, i professori dell’ETH Cara Magnabosco, Sascha Quanz e Roland Riek fanno parte del team di gestione, che cambia ogni quattro anni. Inoltre, un professore di ogni dipartimento è rappresentato nel cosiddetto Science Steering Committee, che si occuperà, tra l’altro, della strategia di ricerca e fornirà consulenza al team di gestione. Un’unità amministrativa, che si occuperà tra l’altro delle finanze e della comunicazione, completa l’organizzazione del nuovo centro.


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