Il seme è germogliato

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Sull’isola filippina di Antique, quest’autunno sono state raccolte per la prima volta diverse decine di tonnellate di Golden Rice.

Per la prima volta, gli agricoltori delle Filippine hanno coltivato il Golden Rice su larga scala e hanno raccolto quasi 70 tonnellate di chicchi questo ottobre. Questa storia quasi infinita è iniziata al Politecnico di Zurigo.

Pietre miliari

  • 1991 Ingo Potrykus lancia l’idea di un riso arricchito di vitamina A per combattere le malattie da carenza. I primi esperimenti risalgono al 1992.
  • 1993 Lo specialista di carotenoidi Peter Beyer si unisce al progetto.
  • 1999: i ricercatori presentano il prototipo del Golden Rice. Questa scoperta dimostra che è possibile ricostruire il percorso metabolico dei carotenoidi nei chicchi di riso.
  • 2000: Potrykus e Beyer decidono di portare avanti il necessario sviluppo del prodotto come progetto umanitario.
  • 2005: L’uso di un gene del mais al posto del gene originale del narciso aumenta il contenuto di provitamina A.
  • Dal 2006 al 2018: sviluppo di tutti i dati necessari per il dossier normativo richiesto per la coltivazione di un prodotto geneticamente modificato sul campo.
  • 2021: le autorità filippine per la biosicurezza danno il via libera alla coltivazione e al consumo del Golden Rice.
  • 2022: inizia la coltivazione nelle Filippine sotto l’egida dell’istituto nazionale di ricerca sul riso PhilRice.

Per combattere questa malnutrizione - la cosiddetta "fame nascosta" - l’ex professore di scienze vegetali e il suo collega Peter Beyer dell’Università di Friburgo i.Br. hanno preso una decisione all’inizio degli anni ’90: volevano modificare il riso con l’aiuto dell’ingegneria genetica in modo che le piante accumulassero beta-carotene nei loro chicchi. Il betacarotene viene convertito nell’organismo nella vitale vitamina A. In questo modo, le popolazioni dei Paesi in cui il riso è la più importante fonte di carboidrati sarebbero in grado di soddisfare meglio il loro fabbisogno giornaliero di vitamina A.

Nel 1999, anno del suo pensionamento, Potrykus e Beyer presentarono un prototipo del cosiddetto Golden Rice: una varietà di riso che accumulava beta-carotene nei chicchi grazie a un costrutto trasferito di diversi geni stranieri. I chicchi brillarono di giallo oro: il primo Golden Rice (GR) era un dato di fatto.

"Sono anche molto arrabbiato per il fatto che milioni di bambini hanno sofferto a causa dei ritardi".

Poiché la quantità di beta-carotene contenuta nel prototipo era ancora troppo bassa per coprire il fabbisogno giornaliero di vitamina A di una persona, Beyer ha sviluppato una seconda variante, GR2, in collaborazione con un team dell’azienda di tecnologia agricola Syngenta. Al posto del gene del narciso, gli scienziati delle piante hanno utilizzato geni del mais. Ciò ha permesso di aumentare notevolmente il contenuto di betacarotene nei chicchi di riso rispetto al prototipo.

Ritardato, prolungato

Il Golden Rice è stato ferocemente contestato fin dalla sua creazione. Il suo utilizzo è stato bloccato, ritardato e rimandato per anni. I gruppi ambientalisti hanno combattuto aspramente questa coltura geneticamente modificata (e altre). Anche i governi si sono opposti alla coltivazione del riso. Nel frattempo, sono passati 22 anni dallo sviluppo alla prima coltivazione su larga scala.

Potrykus, che presto compirà 89 anni, è molto soddisfatto che la coltivazione su larga scala sia riuscita: "Sono molto sollevato dal fatto che, dopo tanti anni di ritardi nella produzione, sia finalmente iniziata", dice. Dice anche che è una soddisfazione che il giudizio scientifico abbia trionfato sull’ideologia. "Ma sono anche molto arrabbiato per il fatto che milioni di bambini abbiano dovuto soffrire a causa dei ritardi".

Lo smantellamento delle normative come sfida

Come in precedenza, una sfida fondamentale è quella di smantellare la pesante regolamentazione dell’uso di colture geneticamente modificate in molti Paesi. "I dati del dossier filippino sono liberamente disponibili per i Paesi. Questo facilita enormemente lo sviluppo dei dossier nazionali", sottolinea Potrykus.

Ma serve anche il coraggio. Questo è ciò che hanno dimostrato le autorità filippine per la biosicurezza e il Segretario all’Agricoltura quando hanno aiutato il GR2 a raggiungere una svolta.

Ma serve anche il coraggio. Questo è ciò che hanno dimostrato le autorità filippine per la biosicurezza e il Segretario all’Agricoltura quando hanno aiutato il GR2 a raggiungere una svolta.

La coltivazione di GR2 verrà ora estesa in modo esponenziale a 17 province filippine attentamente valutate. Un maggior numero di agricoltori riceverà le sementi e gli studi di efficacia dimostreranno quanto il consumo di GR2 prevenga la carenza di vitamina A. Una volta completati gli studi, il riso sarà immesso sul mercato locale.

Secondo Potrykus, non è previsto un ulteriore sviluppo del GR2 in termini di vitamina A. "Il Golden Rice contiene una quantità di beta-carotene sufficiente a soddisfare il fabbisogno giornaliero di una persona".

Il riso dovrebbe inoltre arricchire di ferro e zinco

I ricercatori sulle piante, tuttavia, stanno attualmente lavorando per ampliare il GR2 includendo zinco e ferro. Una carenza di questi oligoelementi porta anche a gravi disturbi di salute. Anche questa è una lunga storia: allo stesso Simposio Emeritus del 1999 in cui fu presentato il Golden Rice, Paola Lucca, all’epoca dottoranda, presentò un riso transgenico con un maggiore contenuto di ferro.

In diversi Paesi dell’Asia meridionale e sudorientale, le varietà sono attualmente in fase di ottimizzazione per il rispettivo Paese. In Bangladesh, il GR2 è pronto per la semina. "Lì è tutto pronto. Ma il ministro dell’Ambiente del Paese sta bloccando la semina per motivi ideologici", afferma Potrykus. Ma è convinto che il ministro sia a corto di argomenti e spera che la storia di successo del Golden Rice filippino arrivi presto al Ministero dell’Ambiente del Bangladesh.

Peter Rüegg