Danno temporaneo e lieve alle cellule del muscolo cardiaco dopo la vaccinazione di richiamo con Covid-19

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Il professor Christian Müller. (Foto: Ospedale universitario di Basilea)Il professor Christian Müller. (Foto: Ospedale universitario di Basilea)
Un gruppo di ricerca interdisciplinare dell’Università di Basilea e dell’Ospedale Universitario di Basilea ha studiato gli effetti della vaccinazione di richiamo Covid-19 sul muscolo cardiaco. Secondo i risultati, che non sono ancora stati sottoposti a revisione paritaria, i danni lievi sono più comuni di quanto si pensasse. Il cardiologo professor Christian Müller parla dei risultati in un’intervista.

09 novembre 2022 La nostra attenzione si è concentrata sugli effetti rari ma rilevanti del primo booster Covid-19 sulle cellule muscolari cardiache. Finora questo fenomeno è stato osservato solo passivamente e non è stato studiato attivamente. Ciò significa che esistono solo dati relativi a casi gravi di miocardite, soprattutto in giovani uomini che necessitano di cure ospedaliere. Ci siamo chiesti quanto spesso i danni alle cellule muscolari cardiache si verifichino effettivamente dopo il richiamo di Covid-19. Per rispondere a questa domanda, abbiamo misurato un marcatore chiamato troponina cardiaca nel sangue dei dipendenti dell’Ospedale Universitario tre giorni dopo la vaccinazione di richiamo. Se il livello di troponina cardiaca sale al di sopra dell’intervallo normale, ciò indica un danno alle cellule muscolari cardiache. Volevamo inoltre verificare la durata di tale danno. (N.d.T.: per maggiori dettagli sullo studio, consultare il riquadro alla fine)

E qual è stato il risultato?

Abbiamo registrato livelli elevati di troponina cardiaca in una percentuale di individui vaccinati superiore a quella prevista. Dalla precedente osservazione passiva di casi gravi, si era concluso che circa 35 persone vaccinate su 100.000 avrebbero sviluppato una miocardite. Nel nostro studio, abbiamo trovato prove di danni temporanei e lievi alle cellule cardiache in 22 dei 777 partecipanti - il 2,8% invece dello 0,0035% previsto. Quindi c’è un lieve danno alle cellule del muscolo cardiaco in quasi il 3% dei casi, che non dovrebbe essere sopravvalutato, ma nemmeno ignorato.

Lei dice "temporaneo": quanto dura questo danno e quanto è pericoloso?

Devo sottolineare che si tratta di un effetto lieve. I sintomi includono mancanza di respiro, affaticamento ed eventualmente pressione sul petto, ma come ho detto, sono piuttosto lievi e non specifici. Abbiamo eseguito ulteriori indagini nei partecipanti allo studio con livelli elevati di troponina cardiaca. Il giorno successivo, il quarto giorno dopo la vaccinazione, i valori di troponina cardiaca sono rientrati nell’intervallo di normalità in circa la metà dei 22 soggetti colpiti. Questo marcatore è estremamente sensibile: con altri metodi, come la risonanza magnetica, non saremmo stati in grado di rilevare alcun danno al muscolo cardiaco, poiché diventa visibile solo quando il danno è da tre a cinque volte maggiore.

Fa differenza se un individuo è già stato infettato e guarito dalla COVID-19 prima della vaccinazione di richiamo?

Non è ancora possibile commentare questo dato sulla base dei dati finora disponibili.

In confronto, quale percentuale di persone infettate da Covid-19 subisce danni alle cellule muscolari cardiache a causa del virus?

Non sappiamo nemmeno questo con esattezza. Sappiamo che i casi più gravi di Covid-19 possono danneggiare anche il muscolo cardiaco, ma questo non è ancora stato studiato sistematicamente sulla base della misurazione della troponina cardiaca, molto sensibile. L’ideale sarebbe misurare anche i livelli di troponina cardiaca prima e durante la malattia.

Esistono teorie su come si verifica il danno alle cellule muscolari cardiache?

Le domande sono molte: il danno è innescato da un effetto collaterale della risposta immunitaria? La stessa tecnologia dell’mRNA gioca un ruolo? O componenti specifici del coronavirus utilizzati per l’immunizzazione? Saranno necessari ulteriori studi per indagare su questo aspetto. Nel nostro studio abbiamo preso in considerazione solo il vaccino Moderna, perché era l’unico disponibile al momento. Altri studi suggeriscono che i danni alle cellule del muscolo cardiaco sono meno frequenti con il vaccino Pfizer/Biontech. La differenza potrebbe anche essere dovuta alla quantità di mRNA utilizzato. Il vaccino Moderna conteneva più mRNA, soprattutto nella seconda dose, e quindi poteva essere più efficace, ma anche causare più effetti collaterali.

Sembra che il responsabile sia l’mRNA?

Non necessariamente. Più mRNA significa più proteine virali e quindi una risposta immunitaria più forte. Quindi non possiamo ancora dire se il danno sia dovuto alla dose più elevata di mRNA o alla reazione più grave del sistema immunitario.

Finora si pensava che i giovani uomini fossero il gruppo più colpito. Questo è stato confermato dai vostri dati?

Finora si trattava di casi gravi che comportavano il ricovero in ospedale. Se analizziamo i dati relativi ai casi lievi, notiamo questo effetto più spesso nelle donne che negli uomini, e non solo in età più giovane.

Quanto sono gravi questi effetti "lievi", come li chiama lei?

Nel corso della vita siamo anche esposti a infezioni come la Covid-19 e l’influenza, che possono danneggiare il muscolo cardiaco. Dobbiamo tenerne conto nel soppesare i rischi e i benefici, soprattutto quando si tratta di persone giovani, ma questo è difficile sulla base dei dati attuali. Secondo le conoscenze attuali, il muscolo cardiaco non può rigenerarsi, o al massimo in misura molto limitata. È quindi possibile che ripetute vaccinazioni di richiamo ogni anno possano causare danni moderati alle cellule del muscolo cardiaco. A causa dell’aumento degli incidenti cardiovascolari durante e dopo un’infezione da Covid-19, sappiamo che la malattia stessa causa danni più gravi al cuore. Per quest’ultimo aspetto, abbiamo prove concrete.

Come valuta la situazione della vaccinazione Covid-19 nei bambini?

Anche in questo caso, non ci sono quasi dati. Uno studio tailandese ha analizzato l’effetto della vaccinazione di richiamo sul muscolo cardiaco negli adolescenti, ottenendo risultati simili a quelli ottenuti negli adulti. Per quanto riguarda i bambini più piccoli, semplicemente non lo sappiamo ancora. Né l’effetto della vaccinazione sui loro muscoli cardiaci, né l’effetto della malattia.

I pazienti cardiovascolari sono uno dei gruppi per i quali è raccomandata la vaccinazione. I nuovi risultati influenzeranno questa raccomandazione?

No, la raccomandazione rimane invariata. Questi gruppi hanno un rischio più elevato di incorrere in casi gravi di malattia con gravi conseguenze per la salute. L’elevato beneficio di una forte protezione vaccinale per questi gruppi non è in discussione.

Alcune persone sono ancora scettiche sulla vaccinazione con mRNA, perché dicono che non è stata testata a sufficienza. Hanno ragione?

Non direi. La tecnologia di vaccinazione a mRNA è uno sviluppo fantastico. L’efficiente protezione fornita dai vaccini Moderna e Pfizer/Biontech è stata una sensazione medica: senza questo sviluppo, i danni causati dalla pandemia sarebbero stati molto più gravi. I vaccini hanno salvato milioni di vite.

Quali sono le domande relative alle vaccinazioni che ritiene più urgenti?

Come ho detto, non conosciamo ancora il meccanismo per cui il vaccino di richiamo danneggia esattamente le cellule del muscolo cardiaco. Quando lo sapremo, potremo ottimizzare ulteriormente i vaccini in modo da garantire una protezione vaccinale efficace, ma idealmente senza danneggiare il muscolo cardiaco. La palla torna nel campo dei produttori di vaccini. In futuro, quando effettueranno i controlli di sicurezza sulle vaccinazioni di richiamo, dovranno tenere conto anche del fenomeno del danno alle cellule del muscolo cardiaco.

Che cosa consiglia alle persone che, nonostante tutto, desiderano comunque aumentare la loro protezione vaccinale per l’inverno?

Nei primi giorni dopo la vaccinazione è già stato raccomandato di fare poco esercizio fisico. Questo ha sicuramente senso per evitare di sottoporre il muscolo cardiaco a ulteriori sforzi durante questo periodo e per non aggravare eventuali danni. Va detto, tuttavia, che non è stato scientificamente provato che l’esercizio fisico possa peggiorare il danno. Purtroppo, non disponiamo ancora di farmaci o metodi per prevenire eventuali danni alle cellule cardiache dopo la vaccinazione.

Allo studio hanno partecipato ricercatori guidati dal cardiologo Professor Christian Müller, dallo specialista in malattie infettive Professor Manuel Battegay, dal medico del personale Dr. Florian Banderet-Uglioni, dal cardiologo PD Dr. Philip Haaf e dall’immunologo Dr. Christoph Berger. Sono stati inclusi 777 dipendenti (di cui 540 donne) dell’Ospedale Universitario di Basilea che desideravano ricevere una vaccinazione di "richiamo" nel dicembre 2021 e all’inizio del 2022.

Il terzo giorno dopo la vaccinazione, i ricercatori hanno analizzato il sangue dei soggetti vaccinati per verificare la concentrazione del biomarcatore troponina, che è correlato al danno alle cellule muscolari cardiache: più le cellule muscolari cardiache muoiono, più alto è il livello di troponina cardiaca. In 22 (cioè il 2,8%, di cui 20 donne e due uomini) di essi, i ricercatori sono riusciti a rilevare valori superiori alla norma. La percentuale di donne che hanno mostrato danni alle cellule del muscolo cardiaco dopo la vaccinazione di richiamo è stata quindi del 3,7%, mentre quella degli uomini è stata solo dello 0,8%. Il quarto giorno, i livelli di troponina cardiaca erano tornati al range di normalità nella metà delle donne e in entrambi gli uomini.