Mappa dell’inquinamento atmosferico in Europa

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Abbiamo dimostrato all’Europa che il nostro protocollo standardizzato di v

Abbiamo dimostrato all’Europa che il nostro protocollo standardizzato di valutazione dei dati funziona

I ricercatori hanno misurato la composizione delle polveri sottili in 22 siti in Europa. Il risultato di questo studio internazionale, condotto dall’Istituto Paul Scherrer PSI, è una mappa delle principali fonti di aerosol in Europa. I ricercatori hanno appena pubblicato i loro risultati sulla rivista specializzata Environment International.

Una buona qualità dell’aria è un fattore decisivo per la nostra salute. Gli aerosol, noti anche come particelle fini o polveri sottili, possono essere dannosi per la nostra salute, anche perché queste particelle trasportate dall’aria possono penetrare in profondità nei polmoni. Secondo l’Organizzazione Mondiale della Sanità (OMS), l’inquinamento atmosferico uccide 7 milioni di persone ogni anno. L’identificazione delle principali fonti di aerosol è essenziale per intraprendere azioni significative per migliorare la qualità dell’aria.

Sotto la guida dell’Istituto Paul Scherrer PSI, i ricercatori hanno appena completato una mappa delle fonti di aerosol in Europa. A tal fine, hanno valutato i dati raccolti in 22 siti in tutta Europa, sia in aree urbane che rurali. Hanno identificato le principali fonti di aerosol organici - sia naturali che antropogenici - e come variano nei giorni, nei mesi e nelle stagioni.

Per la ricerca sulla qualità dell’aria, si tratta di una svolta importante", afferma Imad El Haddad, direttore ad interim del Laboratory for Atmospheric Chemistry del PSI e coautore dello studio. I nostri dati possono ora essere utilizzati per migliorare i modelli di qualità dell’aria. Gli epidemiologi utilizzano questi modelli per determinare quali fonti di aerosol presentano i maggiori rischi per la salute. Da qui, i responsabili politici potrebbero adottare misure mirate per ridurre gli aerosol più dannosi", sottolinea il ricercatore.

Combustione e traffico

Sebbene la composizione delle particelle fini variasse da un sito all’altro, i ricercatori hanno identificato una fonte principale di inquinamento da aerosol: il riscaldamento delle abitazioni con combustibili solidi come il legno o il carbone.

Quando tronchi, pellet, carbone o, come in alcuni Paesi, torba vengono utilizzati per riscaldare le abitazioni, rilasciano nell’atmosfera molte particelle fini che sono dannose per la salute della popolazione locale, spiega Gang Chen, ricercatore sull’aerosol del PSI e primo autore della nuova pubblicazione. A differenza delle centrali elettriche, che sono soggette a norme e sistemi di filtraggio rigorosi, nella maggior parte dei Paesi europei, compresa la Svizzera, le emissioni degli impianti di riscaldamento domestico non sono soggette a norme sufficientemente severe. Nelle zone rurali delle Alpi, ad esempio, molte case sono ancora riscaldate con combustibili solidi. Il legno è un materiale naturale", afferma Gang Chen, che lavora nel gruppo di ricerca sulla chimica delle fasi gassose e particellari sotto la direzione di André Prévôt, che è anche il direttore di questo studio. Questo è probabilmente il motivo per cui molte persone non sono consapevoli della nocività della combustione del legno. Con il loro lavoro, i ricercatori sperano di sensibilizzare l’opinione pubblica sugli effetti del riscaldamento residenziale sulla qualità dell’aria.

Il traffico è un’altra importante fonte di particolato. Mentre i gas di scarico del traffico stradale sono soggetti a norme rigorose dagli anni ’90, si dovrebbe prestare maggiore attenzione anche ad altre emissioni come l’abrasione di pneumatici e freni, concludono i ricercatori.

Protocollo standardizzato: un modello da utilizzare a livello mondiale

I dati della nuova pubblicazione provengono da 22 stazioni di misurazione, distribuite sul continente europeo in 14 Paesi, presso i quali varie università e istituzioni gestiscono ciascuna le proprie stazioni di misurazione degli aerosol. I ricercatori del PSI hanno sviluppato un protocollo standardizzato per valutare i dati e identificare le fonti di aerosol. Lo studio è il risultato principale del progetto internazionale Chemical On-Line cOmpoSition and Source Apportionment of fine aerosoL (COLOSSAL) e, di conseguenza, la pubblicazione sulla rivista è co-autore di 70 ricercatori.

Anche altre infrastrutture di ricerca dell’UE, create molti anni fa, hanno svolto un ruolo decisivo. Tra questi c’è l’Aerosols, Clouds, and Trace gases Research InfraStructure Network (ACTRIS). ACTRIS e altre infrastrutture di ricerca paneuropee sono il punto di partenza della nostra ricerca e forniscono dati di alta qualità e a lungo termine. sui componenti a vita breve dell’atmosfera, che sono rilevanti per il clima regionale e la salute pubblica", afferma Imad El Haddad. Oltre a fornire informazioni importanti per i responsabili politici, queste infrastrutture sono anche la base di diversi programmi di ricerca europei, come il programma Research Infrastructures Services Reinforcing Air Quality Monitoring Capacities in European Urban & Industrial AreaS (RI-URBANS).

I ricercatori sperano che la loro attuale pubblicazione sia considerata il primo passo di una missione globale. Abbiamo dimostrato all’Europa che il nostro protocollo standardizzato di valutazione dei dati funziona", afferma Gang Chen. I ricercatori possono ora utilizzarlo ovunque nel mondo. Il PSI è leader mondiale in questo lavoro, che ci permette di attribuire gli aerosol misurati alle loro fonti. Vorremmo estendere il nostro protocollo per ottenere mappe di aerosol di tutto il mondo.

I ricercatori sperano inoltre che questi dati possano essere presto raccolti e analizzati in tempo reale. Ciò consentirebbe di determinare direttamente l’efficacia delle misure di riduzione delle polveri sottili", spiega Gang Chan.

Sviluppo di valori guida più efficaci

Attualmente, l’OMS richiede che la quantità totale di aerosol con diametro inferiore a 2,5 micrometri non superi i 5 microgrammi per metro cubo di aria. Questo valore è stato recentemente ridefinito dall’OMS: in precedenza era di 10 microgrammi per metro cubo. Tuttavia, entrambi i valori sono superati quasi ovunque", afferma Imad El Haddad. Se fissiamo il nuovo valore a 5 microgrammi per metro cubo, il 99% delle persone vive in aree in cui questo standard non è attualmente rispettato. In Svizzera, tuttavia, alcuni anni fa sono stati raggiunti valori inferiori a 10 microgrammi per metro cubo d’aria grazie agli sforzi per ridurre le polveri sottili.

Per ottenere progressi più efficaci nel miglioramento della qualità dell’aria, i valori limite per gli aerosol più dannosi potrebbero essere abbassati in futuro rispetto agli altri, sostengono i ricercatori. Gang Chen aggiunge: "In fin dei conti, si tratta di salvare vite umane. I nostri dati aiutano a stabilire le giuste priorità per la qualità dell’aria.

Testo: Istituto Paul Scherrer/Laura Hennemann


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