Wie entwickelt sich der soziale Blick bei autistischen Kindern?

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Ein Team der Universität Genf zeigt, wie sich die visuellen sozialen Kompetenzen bei Kindern mit Autismus auf einzigartige Weise entwickeln.

Mit zunehmendem Alter richten Kleinkinder ihre Aufmerksamkeit allmählich auf gemeinsame soziale Reize wie Gesichter oder die Interaktionen ihrer Umgebung. Bei Kindern mit Autismus richtet sich dieser sogenannte ’explorative’ Blick auf andere Reize, wie Texturen oder geometrische Formen. Ein Team der Universität Genf zeigt zum ersten Mal, dass autistische Kinder im Gegensatz zu Kindern mit einer typischen Entwicklung im Laufe der Zeit nicht einem konvergenten Pfad folgen, sondern dass jedes Kind nach und nach seine eigenen visuellen Vorlieben entwickelt. Diese Ergebnisse, die in eLife zu lesen sind, sprechen für eine sehr frühe zielgerichtete Reduzierung der sozialen Aufmerksamkeit, um den Entwicklungspfad dieser Kinder wiederherzustellen.

Von Geburt an sind Säuglinge mit angeborenen Fähigkeiten ausgestattet, die für ihr Überleben und ihre Anpassung notwendig sind. Zu diesen "Werkzeugen" gehört ein komplexes Aufmerksamkeitssystem, das fein abgestimmt ist, um die Anwesenheit anderer Menschen zu erkennen. So zeigen Neugeborene schon in den ersten Augenblicken ihres Lebens eine faszinierende Fähigkeit, sich an Gesichtern und verwandten Formen zu orientieren. Diese Vorliebe für biologische Bewegungen ist für ihre Entwicklung von entscheidender Bedeutung. Sie ist das erste Mittel zur Erkundung und Interaktion mit ihrer Umwelt und bereitet sie auf komplexere soziale Interaktionen vor.

Diese grundlegende, weithin geteilte soziale Aufmerksamkeit kann jedoch bei Kindern mit Autismus-Spektrum-Störungen (ASS) beeinträchtigt sein. Diese sehr vielfältige neurodevelopmentale Störung geht mit repetitiven Verhaltensweisen und spezifischen Interessen einher. Sie stellt die betroffenen Kinder vor große Herausforderungen in Bezug auf Kommunikation und soziale Interaktion.

Den Blick ’aufspüren

Sind diese Herausforderungen bei allen Kindern mit ASD gleich ausgeprägt? Sind sie abhängig von der Intensität der Störung und/oder dem Alter? Ein Team der Universität Genf hat eine große Längsschnittstudie zu diesem Thema durchgeführt. Mithilfe einesEye-Tracking-Geräts, das die Augenbewegungen in Echtzeit aufzeichnet, wurden die visuellen Präferenzen von 166 Kindern mit ASD und 51 "typischen" Kindern ohne besondere Störungen analysiert. Die Teilnehmer - ausschließlich Jungen, um die Homogenität der Stichprobe zu gewährleisten - waren zwischen zwei und sieben Jahren alt.

’Jedes Kind sollte sich ohne besondere Anweisungen einen dreiminütigen Zeichentrickfilm ansehen, in dem ein kleiner Esel in verschiedenen sozialen Situationen vorkommt. Es handelte sich nicht um einen speziell für unsere Studie entwickelten Zeichentrickfilm, sondern um ein Programm, das bei Kindern dieser Altersgruppe sehr beliebt ist’, erklärt Nada Kojovic, Postdoktorandin an der Abteilung für Psychiatrie der medizinischen Fakultät der Universität Genf und Erstautorin der Studie. Der Zeichentrickfilm wurde den Kindern über einen Zeitraum von zwei Jahren zwischen zwei und drei Mal vorgelegt.

Desynchronisierte" Blicke

Die Forscher/innen stellten fest, dass TD-Kinder dazu neigen, ihren Blick auf soziale Interaktionen zwischen Charakteren zu richten, und dass sie mit zunehmendem Alter immer häufiger dazu neigen, gleichzeitig auf dieselben Elemente einer Szene zu schauen. Dieses Phänomen der ’Blicksynchronisation’, das bei Kindern mit einer typischen Entwicklung beobachtet wird, fehlt bei Kindern mit ASD. Letztere zeigen ein Interesse an anderen Arten von Reizen - wie Gegenständen oder bestimmten Unregelmäßigkeiten in der Zeichentrickfilmkulisse - und mit der Zeit entwickelt jedes dieser Kinder seine eigenen visuellen Vorlieben.

Es ist wahrscheinlich, dass man bei Kindern mit ASD Untergruppen gemeinsamer Vorlieben bilden könnte, aber es gibt im Laufe ihrer Entwicklung keine echte Synchronisierung des Blicks, wie man sie bei TD-Kindern beobachten kann. Dies ist das erste Mal, dass eine Studie dieses Entwicklungsphänomen beleuchtet’, sagt Daphné Bavelier, ordentliche Professorin an der Abteilung für Psychologie der Fakultät für Psychologie und Erziehungswissenschaften der Universität Genf und Mitautorin der Studie.

Die Wissenschaftler haben außerdem beobachtet, dass autistische Kinder mit den geringsten Blickdivergenzen auch im Alltag besser funktionieren und bessere kognitive Fähigkeiten haben. Die Forscher/innen zeigen, dass die Art und Weise, wie ein Kind eine soziale Szene, wie den hier verwendeten Zeichentrickfilm, erkundet, zukünftige soziale Schwierigkeiten vorhersagt.

Für ein frühzeitiges Eingreifen

’Diese Erkenntnisse zeigen, wie wichtig es ist, dass therapeutische Interventionen schon früh auf die soziale Aufmerksamkeit bei autistischen Kindern mit dem größten Entwicklungsrückstand abzielen, denn unsere Ergebnisse zeigen, dass autistische Kinder, wenn sie soziale Interaktionen nicht verstehen, zunehmend das Interesse daran verlieren werden’, erklärt Marie Schaer, außerordentliche Professorin an der Abteilung für Psychiatrie der Medizinischen Fakultät der Universität Genf, die die Arbeit leitete.

Im nächsten Schritt wird das Forschungsteam seineEye-Tracking-Methode bei Kindern anwenden, die eine verhaltenstherapeutische Intervention namens Early Start Denver Model (ESDM) erhalten haben. Diese in den USA entwickelte intensive Methode zielt darauf ab, die Entwicklung der Kommunikationsfähigkeiten von autistischen Kleinkindern mit Entwicklungsverzögerungen spielerisch zu unterstützen. Seit 2012 konnten in Genf mehr als 100 autistische Kinder unter drei Jahren davon profitieren, mit sehr ermutigenden Ergebnissen. Das Forschungsteam hofft, dass seine neueEye-Tracking-Technik zu einem besseren Verständnis der Mechanismen führen wird, durch die diese Verhaltensinterventionen bei autistischen Kindern zu Fortschritten führen.

11. Jan. 2024