ANDES, lo spettrografo che rintraccerà la vita nell’Universo

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L’ESO acquisterà un nuovo spettrografo per il suo futuro telescopio gigante. LaSvizzera contribuisce con la sua esperienza nel campo degli esopianeti e degli strumenti di alta precisione.

ANDES beneficia dell’esperienza sviluppata all’Università di Ginevra
ANDES beneficia dell’esperienza sviluppata all’Università di Ginevra. Lo spettrografo RIZ sarà assemblato e testato nella camera bianca di Astrotech, così come ESPRESSO. Foto: DR
L’European Southern Observatory sta avviando la progettazione e la costruzione dello spettrografo ArmazoNes ad alta dispersione Echelle ( ANDES ) con un consorzio internazionale che comprende l’Università di Ginevra e l’Università di Berna (UNIBE), le due istituzioni ospitanti del Centro nazionale di competenza per la ricerca PlanetS. Il progetto costerà circa 120 milioni di euro e la Svizzera è uno dei principali contributori, sia dal punto di vista strumentale che scientifico. Questo spettrografo di seconda generazione è destinato all’Extremely Large Telescope (ELT), il futuro telescopio gigante di 39 metri di diametro dell’ESO, attualmente in costruzione in Cile. ANDES permetterà, in particolare, di sondare l’atmosfera degli esopianeti alla ricerca di tracce di vita o di studiare gli esopianeti in formazione nel loro disco protoplanetario.

L’accordo per la progettazione e la costruzione di ANDES tra l’ESO e il consorzio di istituzioni che comprende l’Università di Ginevra e l’UNIBE è stato firmato oggi presso la sede dell’ESO in Germania da Xavier Barcons, Direttore Generale dell’ESO, e Roberto Ragazzoni, Presidente dell’Istituto Nazionale di Astrofisica (INAF).Xavier Barcons, Direttore Generale dell’ESO, e Roberto Ragazzoni, Presidente dell’Istituto Nazionale di Astrofisica (INAF). L’INAF è alla guida del consorzio di 13 Paesi per questo strumento da 120 milioni di euro, l’equivalente di un piccolo satellite spaziale.
ANDES è un potente spettrografo, uno strumento che scompone la luce nei suoi diversi colori per consentire agli astronomi di determinare le proprietà degli oggetti astronomici, come la loro composizione chimica. Sarà installato sull’Extremely Large Telescope (ELT) dell’ESO, il futuro telescopio di 39 metri già in costruzione sul Monte Armazones, nel deserto di Atacama in Cile. Lo strumento avrà una precisione record nella gamma del visibile e del vicino infrarosso e, insieme al potente sistema di specchi dell’ELT, aprirà la strada alla ricerca in molti settori dell’astronomia.

Il contributo dell’Università di Ginevra si concentra principalmente su uno dei quattro spettrografi che costituiranno ANDES, lo spettrografo RIZ (nelle lunghezze d’onda del rosso e del vicino infrarosso) per la parte strumentale, e sulle applicazioni di ANDES nel campo dei sistemi planetari per la parte scientifica", spiega Christophe Lovis, professore associato presso l’Università di Ginevra e rappresentante svizzero del consorzio ANDES.Le applicazioni di ANDES nel campo dei sistemi planetari per la parte scientifica", spiega Christophe Lovis, professore associato all’Università di Ginevra e rappresentante svizzero del consorzio ANDES. ANDES permetterà di sondare l’atmosfera degli esopianeti alla ricerca di biosignature. Sarà una risorsa importante per gli scienziati del Centre for Life in the Universe, il centro di ricerca recentemente creato all’interno dell’Università di Ginevra per esplorare la difficile questione della vita altrove rispetto alla Terra", aggiunge Christophe Lovis.

Mentre la firma ufficiale avviene oggi, i team del dipartimento di astronomia dell’Università di Ginevra sono già in fermento. Abbiamo già un solido progetto ottico per lo spettrografo RIZ, ma ci sono ancora alcune sfide da superare. Ad esempio, le dimensioni del telescopio sono tali che le parti ottiche dello spettrografo, che saranno di per sé piuttosto grandi, dovranno essere allineate con uno spessore pari a 1/10.000 dello spessore di un capello umano per permetterci di rilevare il segnale di una eso-terra", spiega Audrey Lanotte, ingegnere ottico dell’Università di Ginevra. Il progetto coinvolge già una decina di specialisti dell’Università di Ginevra. Questo tipo di progetto richiede un eccellente coordinamento tra le diverse professioni. È molto stimolante", aggiunge Audrey Lanotte.

L’UNIBE contribuisce anche a un altro componente chiave di ANDES: il sistema di distribuzione della luce. Ciò consentirà di calibrare i vari spettrografi con sorgenti luminose stabili. La Svizzera è uno dei principali contributori di questo strumento. L’esperienza e la lunga collaborazione tra l’UNIBE e l’Università di Ginevra, consolidata negli ultimi anni attraverso il NCCR PlanetS, ha permesso alla Svizzera di posizionarsi come punto di riferimento internazionale nella ricerca e nella progettazione di strumenti di alta precisione per l’osservazione della Terra.strumenti di alta precisione per l’osservazione e lo studio degli esopianeti, compreso il loro processo di formazione", conclude Christoph Mordasini, professore e direttore esecutivo della Divisione Ricerca spaziale e scienze planetarie (WP) dell’UNIBE.

L’ELT, con i suoi 39 metri di diametro, dovrebbe vedere la sua prima luce entro il 2028, mentre ANDES sarà installato qualche anno dopo, intorno al 2032. Oltre al contributo essenziale alla ricerca sugli esopianeti e sulla vita nell’Universo, la combinazione ELT/ANDES consentirà di compiere progressi senza precedenti in altre aree dell’astrofisica, come la misurazione delle costanti fondamentali della fisica, lo studio di galassie lontane e l’individuazione delle prime stelle dell’Universo.