Sulle tracce dell’inquinamento a Losanna

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Vue d’ensemble de la Cité, prise depuis l’Hermitage avec la cheminée
Vue d’ensemble de la Cité, prise depuis l’Hermitage avec la cheminée fumante de l’usine d’incinération du Vallon au premier plan. Foto: anonyme, 1967, coll. Musée Historique Lausanne, tutti i diritti riservati. Atelier de numérisation Ville de Lausanne.

Un team di scienziati dell’EPFL, dell’Università di Losanna e di Unisanté ha pubblicato un rapporto sull’inquinamento causato dall’impianto di incenerimento dei rifiuti del quartiere Vallon di Losanna, in funzione dal 1958 al 2005.

Alla fine del 2020 sono stati scoperti diossine e furani nel suolo del quartiere Vallon di Losanna. Cinque ricercatori - Aurélie Berthet (Unisanté), Florian Breider (ENAC, EPFL), Alexandre Elsig (CDH, EPFL), Céline Mavrot (UNIL) e Fabien Moll-François (CDH, EPFL, Unisanté) - hanno deciso di fare squadra per comprendere meglio il funzionamento dell’inceneritore.EPFL, Unisanté) - hanno deciso di collaborare per comprendere meglio il funzionamento dell’inceneritore, la composizione degli inquinanti e le ragioni per cui l’inquinamento è stato scoperto solo quindici anni dopo la chiusura dell’impianto. Questo progetto interdisciplinare è stato reso possibile dal programma CROSS (Collaborative Research on Science and Society), cofinanziato dal College of Humanities (CDH) dell’EPFL e dall’Università di Losanna (UNIL).

Ricostruire la storia

"È molto difficile sapere cosa sia successo in questo inceneritore, come si stiano evolvendo le emissioni e, potenzialmente, come sia esposta la popolazione", spiega Florian Breider, chimico ambientale e direttore del Laboratorio Ambientale Centrale dell’ENAC (Facoltà di Ambiente Naturale, Architettonico e Costruito) dell’EPFL.

Per capire meglio cosa è successo, il team ha indagato accedendo agli archivi comunali, cantonali e federali, ai dibattiti politici sulla gestione dei rifiuti e a numerosi documenti tecnici.

I ricercatori hanno così potuto capire perché il quartiere di Vallon fosse stato scelto come sito per l’inceneritore. Inizialmente era stato preso in considerazione il quartiere di La Sallaz, ma in seguito alle proteste dei residenti locali è stato scelto il sito di Vallon. Le ragioni erano molteplici: si trattava di un quartiere operaio che alcuni consideravano già "degradato" e, essendo situato in una valle, la ciminiera dell’inceneritore era meno visibile. La storia avrebbe poi dimostrato che la situazione topografica di Le Vallon rappresentava un problema per la dispersione ottimale dei fumi.

I ricercatori sono riusciti a tracciare non solo il funzionamento della tecnologia dell’inceneritore, ma anche i cambiamenti nel tipo di rifiuti bruciati nel corso del tempo. Lo studio ha contribuito a una migliore comprensione del profilo di inquinamento di diossine e furani nel suolo.

"Non esiste un singolo composto di diossina o furano, ma un gruppo di 210 congeneri con caratteristiche strutturali e livelli di tossicità diversi. Prima di questa ricerca, non conoscevamo questo profilo storico di inquinamento", afferma Aurélie Berthet, tossicologa dell’Unisanté.

"Negli archivi abbiamo trovato informazioni sulla natura e sulla quantità di rifiuti bruciati, oltre a specifiche tecniche sulla temperatura di combustione e sui sistemi di filtraggio dei fumi che venivano successivamente installati", spiega Fabien Moll-François, storico e sociologo della scienza presso il CDH dell’EPFL e presso Unisanté. Grazie a queste fonti, i ricercatori hanno potuto scoprire, ad esempio, la quantità di carta e di rifiuti verdi inceneriti e valutare la composizione chimica dei rifiuti e il loro impatto sull’ambiente.

Anche due studenti di ingegneria ambientale dell’ENAC, Alexis de Aragao e Xiaocheng Zhang, hanno partecipato alla ricerca nell’ambito dei loro progetti di design. Sulla base dei dati raccolti e degli appunti presi dal team CROSS, hanno scoperto che l’inceneritore è stato a lungo utilizzato oltre le sue capacità. All’inizio degli anni ’70, la massa di residui che rimaneva dopo l’incenerimento superava talvolta il 50% della massa totale incenerita, un dato importante dal punto di vista ambientale e storico-sociale.

Lo studio evidenzia problemi di governance, come l’abbandono di un altro progetto di inceneritore, che avrebbe permesso di limitare la saturazione dell’inceneritore di Le Vallon. Negli anni ’80, la gestione dell’inceneritore è diventata più complessa a causa dei rapporti tra la città, il Cantone e la Confederazione. Nonostante i numerosi allarmi sui metalli pesanti negli anni ’70 e sulle diossine negli anni ’90, l’inceneritore non è stato messo a norma nei tempi previsti dalla normativa.

"Il Cantone ha poteri significativi in termini di pianificazione, gestione dei rifiuti e monitoraggio dell’inquinamento, il che tende a metterlo nella posizione di giudice e giuria", sottolinea Céline Mavrot, politologa dell’Università di Losanna.

Un approccio interdisciplinare

Grazie ai suoi diversi profili, il team è stato in grado di combinare le competenze di ciascun membro per produrre un lavoro interdisciplinare utilizzando strumenti e metodi specifici dei rispettivi campi di ricerca: storia della scienza e dell’ambiente, salute pubblica, scienze politiche e chimica ambientale.

È piuttosto raro che le discipline lavorino fianco a fianco e collaborino fin dall’inizio", afferma Alexandre Elsig, storico dell’EPFL. In genere le ricerche vengono condotte una dopo l’altra, mentre in questo caso abbiamo portato avanti l’intero processo come un team, il che significa che i dati d’archivio hanno potuto essere integrati nel lavoro di chimica ambientale e che tutte le conoscenze di chimica ambientale hanno potuto guidare il lavoro di archiviazione".

Riunendo diverse discipline e lavorando in modo collaborativo, il team è stato in grado di rispondere a molte domande importanti e ha sviluppato un approccio che può essere applicato ad altri casi.

Rispondere alle problematiche locali

Il fatto che i progetti CROSS siano cofinanziati dall’EPFL e dall’Università di Losanna ci permette di affrontare le questioni locali", afferma Florian Breider. Avevamo preso in considerazione la possibilità di chiedere un finanziamento al FNS, ma questo tipo di finanziamento non si concentra generalmente su temi locali. CROSS è stato quindi uno strumento di finanziamento ideale per questo tipo di progetto, e non so come avremmo potuto farlo senza di esso".

Dopo le discussioni iniziali con i residenti locali per definire il problema, il team è tornato il 27 marzo per presentare i risultati a un centinaio di persone che vivono nelle aree più inquinate. Il pubblico si è dimostrato molto interessato. Hanno condiviso le loro esperienze e posto domande, ad esempio sulla possibilità che nel suolo siano presenti inquinanti diversi dalle diossine e sul tempo necessario per la scomparsa degli inquinanti dal suolo. Sono state poste domande anche sulle modalità di monitoraggio dell’inquinamento e sul perché la contaminazione da diossina sia stata scoperta così tardi. Il team è stato in grado di fornire risposte a queste domande, raccogliendo al contempo informazioni preziose sui disagi subiti dai residenti in passato.

In futuro, il team e i due studenti dell’ENAC presenteranno un documento scientifico sul modello matematico che hanno sviluppato per valutare le emissioni passate di diossine e furani dagli impianti di incenerimento dei rifiuti. Florian Breider presenterà inoltre il suo lavoro a una conferenza internazionale a Taiwan sui microinquinanti e i rischi ecologici. I ricercatori vorrebbero anche continuare la loro ricerca sul periodo 2006-2020, cosa che non hanno potuto fare a causa di un ritardo di sei mesi nell’accesso ad alcuni archivi.