Uno studio di arte e architettura rivisita la storia coloniale della Svizzera

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Ricamo di testi provenienti dagli archivi coloniali. Denise Bertschi
Ricamo di testi provenienti dagli archivi coloniali. Denise Bertschi
Una ricerca condotta dall’EPFL e da HEAD-Ginevra fa luce sul ruolo della Confederazione Svizzera nella creazione di una colonia con sede in Brasile. La ricercatrice, che è anche un’artista, esporrà le sue opere al Museo nazionale svizzero e al Centro d’arte di Neuchâtel a settembre.

Dalla prima metà del XIX secolo molte famiglie svizzere della borghesia si stabilirono nello Stato di Bahia, nel nord-est del Brasile. Su terreni appartenenti alla popolazione indigena, dissodarono il suolo, sfruttarono la terra e svilupparono uno dei più grandi conglomerati di piantagioni di caffè dello Stato. Il lavoro agricolo era svolto da uomini, donne e bambini trasportati con la forza dal continente africano e ridotti in schiavitù. Il profitto era tale che, poco dopo la sua creazione nel 1848, la Confederazione Svizzera nominò sul posto dei viceconsoli, a loro volta proprietari di schiavi e di terre. Il loro ruolo era quello di gestire la piantagione, denominata "Colônia Leopoldina".


I viceconsoli proteggevano le piantagioni delle famiglie svizzere durante le rivolte degli schiavi, utilizzando i legami diplomatici con le autorità brasiliane. Inoltre, tenevano un inventario aggiornato delle proprietà di queste famiglie svizzere, che potevano contare fino a 200 persone e possedere fino a 2.000 africani schiavizzati. Questi ultimi sono elencati nell’inventario con il loro nome, l’età e lo stato di salute. I viceconsoli assegnavano loro anche un valore. Questa attività diretta della giovane Confederazione in un contesto coloniale durò fino al 1888, quando la schiavitù fu abolita in Brasile.

L’approccio di Denise Bertschi collega la storia dell’architettura, della cultura visiva e della creazione artistica ed è interessato alle tracce lasciate da questa presenza svizzera. "Il mio obiettivo era quello di mostrare l’impatto a lungo termine di questo episodio coloniale, che ha ridefinito il paesaggio brasiliano e svizzero fino ad oggi", spiega l’autrice. Questo dottorato, un progetto congiunto tra l’EPFL e HEAD-Ginevra, è la prima volta per entrambe le istituzioni. La difesa pubblica avrà luogo il 27 giugno presso l’EPFL. Come artista, Denise Bertschi ha integrato la sua ricerca scientifica con opere d’arte che rivelano tracce della colonia. Le esporrà al Museo nazionale svizzero di Zurigo e al Centre d’art de Neuchâtel nel settembre 2024.

Rendere visibile l’invisibile

La ricerca è partita da una domanda: come affrontare questa parte invisibile della storia svizzera, spesso definita "colonialismo senza colonie"? Come rendere tangibile questo evento che, al contrario, dimostra il ruolo attivo della Confederazione nel colonialismo? Nel 2017, Denise Bertschi ha effettuato due visite al villaggio noto come Helvécia per raccogliere le testimonianze dei discendenti afro-brasiliani. Li ha trovati ancora tormentati dal ricordo della violenza. Guidata da loro, ha filmato il porto da cui sbarcarono gli africani schiavizzati e il loro cimitero, con le sue lapidi invase, disintegrate e illeggibili. Lo portano anche dove si trovavano le loro case e dove gli schiavi venivano picchiati. Questi luoghi sono ormai distrutti e invisibili, e il terreno è coperto da piante di eucalipto. Il sito era originariamente utilizzato per la produzione di caffè, ma dagli anni ’40 è stato utilizzato in modo intensivo per questa pianta. Oggi è nelle mani di una multinazionale che impiega gran parte dei membri della comunità "Quilombo Helvécia", i discendenti delle persone ridotte in schiavitù al momento della creazione della colonia.


Scavando negli archivi federali, Denis Bertschi ha trovato elenchi dettagliati e registri dell’amministrazione coloniale con il timbro del viceconsolato del governo svizzero. L’artista ha tratto ispirazione da questi archivi per creare opere d’arte. In questo caso, ha deciso di far ricamare il timbro della colonia e i registri del viceconsole dall’ultima fabbrica di merletti di San Gallo, vestigia di quello che era un fiorente prodotto di esportazione nella Svizzera del XIX secolo, anche verso il Brasile. I ricami vengono indossati ancora oggi durante le celebrazioni del Candomblé, un rito religioso afro-brasiliano, e testimoniano questa storia materiale ed economica. Questo oggetto offrirà uno scorcio di uno degli inventari redatti dal viceconsole che gestiva la colonia, rendendo visibile ciò che è diventato invisibile e collegando la storia svizzera a quella del Brasile.

Rileggere il paesaggio svizzero

Per il suo dottorato, Denise Bertschi è andata alla ricerca di tracce della Colônia Leopoldina anche nel paesaggio svizzero. Gli archivi federali e quelli del Cantone di Neuchâtel mostrano che gli stessi proprietari di appezzamenti di terreno della colonia portavano il titolo di "consoli", a riprova della protezione statale di cui godevano. Uno di loro, James-Ferdinand de Pury, costruì la "Villa de Pury" a Neuchâtel con le ricchezze generate dalla colonia. Alla sua morte e su sua richiesta, l’edificio fu trasformato nel 1904 nel Museo di Etnografia, funzione che ricopre ancora oggi.

Il nome di un altro uomo d’affari ricorre in questi documenti: Auguste-Frédéric de Meuron. Arricchitosi con le piantagioni di tabacco basate sugli schiavi a Bahia e Rio de Janeiro, svolse il ruolo chiave di banchiere e organizzatore per le famiglie svizzere che desideravano aprire nuove piantagioni. Nel 1849, utilizzò parte del suo capitale coloniale per costruire la Clinica Préfargier nel cantone di Neuchâtel, un ospedale psichiatrico all’avanguardia per l’epoca che ancora oggi svolge questa funzione. "Questi sono solo due esempi", afferma Denise Bertschi. "Questi fatti possono cambiare la nostra prospettiva sull’ambiente costruito e istituzionale della Svizzera, non da ultimo ricordandoci da dove provengono i capitali per costruire questi prestigiosi edifici al servizio dell’apparato statale".
  • Difesa pubblica il 27 giugno 2024, ore 18:00, ingresso libero, EPFL.
    Questo dottorato è il risultato di una nuova collaborazione accademica tra l’EPFL e HEAD-Ginevra.

  • Denise Bertschi è finalista al Premio svizzero d’arte; esposizione dal 10.6.-16.6.2024, Messehalle 1.1, Basilea.

Riferimenti


Denise Bertschi, "ECHOING SWISS COLONIALITY. Land, Archive and Visuality from Helvécia to Helvetia", tesi di laurea co-supervisionata dal professor Nicola Braghieri, EPFL, e dalla professoressa Doreen Mende, HEAD-Genève, 2024.